Αν το πείραμα πετύχει, η ανθρωπότητα ίσως θα έχει τρόπο να προστατευτεί από τυχόν αδέσποτους διαστημικούς βράχους που κινούνται σε πορεία σύγκρουσης.

Σχεδόν ένα χρόνο μετά την εκτόξευσή του, το σκάφος DART της NASA θα προσκρούσει τα ξημερώματα της Δευτέρας σε σε έναν μικρό αστεροειδή προκειμένου να τον εκτρέψει ελαφρώς από την πορεία του.

Η ίδια τακτική θα μπορούσε να εφαρμοστεί μελλοντικά αν κάποιος αστεροειδής ή κομήτης διαμέτρου μερικών εκατοντάδων μέτρων βρεθεί σε τροχιά σύγκρουσης με τη Γη.

Το DART, το οποίο έχει μέγεθος και βάρος αυτοκινήτου, προγραμματίζεται να συντριβεί στον αστεροειδή Δίμορφο με ταχύτητα αρκετών χιλιομέτρων το δευτερόλεπτο στις 02.14 ώρα Ελλάδας. Θα ακολουθήσει συνέντευξη Τύπου της NASA στις 03.00.

Σχεδόν 30.000 αστεροειδείς κάθε μεγέθους έχουν εντοπιστεί μέχρι σήμερα στη γειτονιά της Γης και ορισμένοι διασταυρώνονται με την τροχιά του πλανήτη.

«Τα αντικείμενα αυτά έχουν γεμίσει με ουλές τη Σελήνη. Στην πάροδο του χρόνου η Γη είχε κι αυτή μεγάλες προσκρούσεις που άλλαξαν την ιστορία μας» δήλωσε ο Τόμας Ζουρμπούχεν, υποδιοικητής της NASA για θέματα επιστήμης, μιλώντας σε συνέντευξη Τύπου που παρακολούθησε το Space.com.

«Το DART είναι η πρώτη αποστολή που θα επιχειρήσει να εκτρέψει από την πορεία του ένα απειλητικό αντικείμενο σε ένα άμεσο πείραμα».

Δίδυμος και Δίμορφος

Το σκάφος εκεκτοξεύτηκε το περασμένο φθινόπωρο με προορισμό ένα ζευγάρι αστεροειδών που κινούνται σε τροχιά ο ένας γύρω από τον άλλο: ο Δίδυμος, με διάμετρο 780 μέτρων, και ο μικρότερος Δίμορφος, με πλάτος γύρω στα 160 μέτρα.

Όταν βρεθεί στην κατάλληλη θέση, το DART θα προσκρούσει στον Δίμορφο με ταχύτητα 6,6 χιλιομέτρων ανά δευτερόλεπτο, περίπου 23.800 χιλιόμετρα ανά ώρα.

Μια μικρή συσκευή ιταλικής κατασκευής, με την ονομασία LiciaCube, θα έχει απελευθερωθεί από το σκάφος μερικές ημέρες νωρίτερα για να καταγράψει την πρόσκρουση και τις συνέπειές της.

Η NASA ελπίζει ότι το χτύπημα θα αλλάξει την ταχύτητα του Δίμορφου κατά λιγότερο από ένα χιλιοστό ανά δευτερόλεπτο και θα επηρεάσει ανεπαίσθητα την τροχιά του βράχου γύρω από τον μεγαλύτερο Δίμορφο.

Η NASA επέλεξε τον Δίδυμο και τον Δίμορφο επειδή το δυαδικό αυτό σύστημα προσφέρει ιδανικές συνθήκες για τη μέτρηση της μεταβολής της ταχύτητας –αν ο Δίμορφος περιφερόταν μόνος του γύρω από τον Ήλιο, η αλλαγή θα ήταν τόσο μικρή ώστε θα ήταν δύσκολο να μετρηθεί από τη Γη.

Στην περίπτωση του δυαδικού συστήματος, το αποτέλεσμα του πειράματος θα είναι δυνατό να καταγραφεί από επίγεια τηλεσκόπια σε διάστημα μερικών εβδομάδων.

Ο Δίδυμος και ο Δίμορφος είναι πολύ μικρότεροι από το αντικείμενο των 10 χιλιομέτρων που προσέκρουσε στο Μεξικό πριν από 65 εκατομμύρια χρόνια και προκάλεσε την εξαφάνιση των δεινόσαυρων.

Ακόμα και ο σχετικά μικρός Δίμορφος πάντως θα μπορούσε να καταστρέψει μια ολόκληρη χώρα σε περίπτωση που έπεφτε στη Γη. Ο δε Δίδυμος θα προκαλούσε καταστροφές σε επίπεδο ηπείρου.

Ο κίνδυνος πρόσκρουσης θεωρείται μικρός αλλά υπαρκτός, καθώς η NASA έχει καταγράψει μέχρι σήμερα μόλις το 40% των κοντινών στη Γη αντικειμένων με διάμετρο άνω των 140 μέτρων.

Ακολουθήστε στο Google News και μάθετε πρώτοι όλες τις ειδήσεις
Δείτε όλες τις τελευταίες Ειδήσεις από την Ελλάδα και τον Κόσμο, από