Οι πάγοι στην Ανταρκτική λιώνουν με διπλάσιο ρυθμό από ό,τι πριν από δύο χρόνια, σύμφωνα με τα νέα στοιχεία που προήλθαν από παρατηρήσεις από δορυφόρους. Πλέον εκτιμάται ότι κάθε χρόνο λιώνουν στον ωκεανό 160 δισ. τόνοι πάγου προκαλώντας άνοδο της στάθμης της θάλασσας και συμβάλλοντας στην κλιματική αλλαγή.
Οι νέες αποκαλύψεις έρχονται μετά τη δημοσιοποίηση στοιχείων την προηγούμενη εβδομάδα που δείχνουν ότι το λιώσιμο μεγάλων στρωμάτων πάγου στη Δυτική Ανταρκτική έχει αρχίσει ήδη και κανείς δεν μπορεί να το σταματήσει.
Το λιώσιμο των πάγων από την επονομαζόμενη Λευκή Ηπειρο είναι αρκετά γρήγορο ώστε να ανεβαίνει συνεχώς η στάθμη της θάλασσας. Οι επιστήμονες υπολογίζουν ότι εάν λιώσει όλος ο πάγος στη Δυτική Ανταρκτική, κάτι που εκτιμάται ότι θα χρειαστεί αρκετούς αιώνες για να γίνει, η στάθμη της θάλασσας μπορεί να ανέβει κατά τέσσερα ολόκληρα μέτρα καταστρέφοντας παραθαλάσσιες περιοχές σε όλο τον πλανήτη.
Τα νέα στοιχεία δόθηκαν στη δημοσιότητα μετά την ολοκλήρωση παρατηρήσεων και μελετών που γίνονταν για τρία συνεχή χρόνια από τον δορυφόρο CryoSat της Ευρωπαϊκής Διαστημικής Υπηρεσίας (ESA). Ο δορυφόρος εκτοξεύτηκε το 2010 και μετρά συνεχώς τις αλλαγές στο ύψος του πάγου. Ο CryoSat καλύπτει σχεδόν ολόκληρη τη Λευκή Ηπειρο προσφέροντας πολύ πιο ακριβή εικόνα από ό,τι οι προηγούμενες έρευνες. Το ύψος του πάγου τώρα εκτιμάται ότι μειώνεται κατά σχεδόν δύο εκατοστά κάθε χρόνο.
Οι επιστήμονες έχουν επικεντρώσει την προσοχή τους στη Δυτική Ανταρκτική γιατί από εκεί λιώνει ο περισσότερος πάγος - περίπου το 87% - σε σύγκριση με τα λοιπά μέρη της ίδιας ηπείρου. Επίσης στην έρευνά τους περιλαμβάνονται μετρήσεις για την Ανατολική Ανταρκτική και για τη Χερσόνησο της Ανταρκτικής, το κομμάτι της ηπείρου που είναι πιο κοντά στη Νότια Αμερική. Συγκεκριμένα, κάθε χρόνο από τη Δυτική Ανταρκτική έλιωναν 134 δισ. τόνοι πάγου, από την Ανατολική 3 δισ. τόνοι και από τη Χερσόνησο 23 δισ. τόνοι πάγου.
Η αύξηση του ρυθμού στο λιώσιμο των πάγων που εντοπίστηκε στη Δυτική Ανταρκτική αποτελεί ανησυχητική εξέλιξη, ανέφερε στον «Γκάρντιαν» ο καθηγητής του Πανεπιστημίου του Λιντς Αντριου Σέπαρντ, ο οποίος ήταν επικεφαλής της έρευνας που διενεργήθηκε. Πρόκειται για «συγκεκριμένες ενδείξεις ότι συντελούνται δραματικές αλλαγές σε αυτό το μέρος του πλανήτη μας» ήταν τα λόγια του.
Αλλοι επιστήμονες προειδοποίησαν ότι το λιώσιμο των πάγων στην Ανταρκτική αποτελεί θέμα που πρέπει να τύχει της προσοχής ολόκληρης της διεθνούς κοινότητας. Καλούν επίσης τις χώρες να χρησιμοποιήσουν κάθε μέσο που έχουν στη διάθεσή τους προκειμένου να διαπιστωθεί από πού ακριβώς και με ποιους ρυθμούς λιώνουν οι πάγοι.