Οι σπαζοκεφαλιές λέξεων ή αριθμών (όπως είναι τα σταυρόλεξα και το Sudoku) ακονίζουν τον εγκέφαλο των ηλικιωμένων, όπως προκύπτει από (μία ακόμη) νέα μελέτη, τη μεγαλύτερη σε εύρος. Κατά τη διεξαγωγή της, διάρκειας 25 ετών, 19.000 βρετανοί ενήλικες ηλικίας 50 ετών και άνω μπήκαν στο μικροσκόπιο. Μάλιστα, το ερευνητικό κεφάλαιο όχι μόνον δεν έκλεισε αλλά πλέον επεκτείνεται και σε άλλες χώρες, μεταξύ των οποίων είναι και οι ΗΠΑ.

«Εχουμε διαπιστώσει ότι όσο πιο τακτικά οι άνθρωποι ασχολούνται με παζλ όπως τα σταυρόλεξα και το Sudoku, τόσο πιο αποτελεσματική είναι η απόδοσή τους σε μια σειρά νοητικών λειτουργιών όπως είναι η μνήμη, η συγκέντρωση και η λογική σκέψη», δηλώνει η επικεφαλής της έρευνας Dr. Anne Corbett, από την Ιατρική Σχολή του Πανεπιστημίου του Εξετερ.

Μάλιστα όπως υπογραμμίζεται σε σχετικό δελτίο Τύπου, «σε ορισμένους τομείς η βελτίωση που εντοπίστηκε είναι ιδιαίτερα σημαντική - για παράδειγμα στον τομέα της επίλυσης προβλημάτων, η απόδοση των ανθρώπων που ασχολούνται τακτικά με σπαζοκεφαλιές ανά τακτά χρονικά διαστήματα ισοδυναμεί με αυτή ανθρώπων νεώτερων κατά μέσο όρο οκτώ έτη».

Αντιθέτως, όσοι δεν πιάνουν το… μολύβι για να λύσουν σταυρόλεξο, δεν εμφανίζουν τα αντίστοιχα οφέλη. Ομως, στο ερώτημα εάν τα ευρήματα αυτά σηματοδοτούν και ανάλογη προστασία από την εκδήλωση ασθενειών όπως είναι το Αλτσχάιμερ και άλλες μορφές άνοιας, οι ερευνητές διευκρινίζουν ότι το τοπίο παραμένει θολό. «Η μελέτη μας δεν μπορεί να υποστηρίξει την υπόθεση αυτή», σημειώνει η Dr. Corbett. «Ομως, έρχεται να επιβεβαιώσει τα προηγούμενα ευρήματα που δείχνουν ότι η τακτική ενασχόληση με σπαζοκεφαλιές διατηρεί τις λειτουργίες του εγκεφάλου για μεγαλύτερο χρονικό διάστημα», συμπληρώνει.

Η βρετανική έρευνα που παρουσιάστηκε αρχικά στο συνέδριο της Διεθνούς Ενωσης για το Αλτσχάιμερ το 2018 και δημοσιεύτηκε πρόσφατα με πρόσθετα στοιχεία στο διεθνές περιοδικό γηριατρικής ψυχιατρικής «International Journal of Geriatric Psychiatry», διεξήχθη στο Διαδίκτυο. Στο πλαίσιο αυτό, οι συμμετέχοντες αξιολογούνταν κάθε χρόνο, αφού πρωτίστως είχαν δώσει στοιχεία σχετικά με την τακτική ή μη ενασχόληση τους με σταυρόλεξα και Sudoku. Σε δεύτερο χρόνο τους υπέβαλαν σε μια σειρά τεστ γνωστικών λειτουργιών (π.χ. προσοχή και μνήμη).

Και παρότι οι ερευνητές δεν μπόρεσαν να εξιχνιάσουν το μηχανισμό που οδηγεί στην «ανανέωση» του εγκεφάλου, οδηγήθηκαν σε σημαντικά συμπεράσματα. Ειδικότερα, η λειτουργία του εγκεφάλου για τους λάτρεις σπαζοκεφαλιών φάνηκε «κερδισμένη» κατά δέκα έτη σε δοκιμασίες γραμματικής και σκέψης  και κατά οκτώ έτη σε δοκιμασίες βραχυπρόθεσμης μνήμης.