Στο μικροσκόπιο ερευνητών του Πανεπιστημίου της Καλιφόρνια και του Μπέρκλεϊ βρέθηκε το τελευταίο διάστημα ένα από τα γιγαντιαία ψάρια του γλυκού νερού, το Αραπάιμα ή Αραπαΐμα ή Πιραρουκού.

Ο λόγος έχει να κάνει με την φυσική θωράκιση που διαθέτει, δηλαδή κάτι σαν «πανοπλία» ή «μαγικό μανδύα» ή «αλεξίσφαιρο γιλέκο» αν προτιμάτε, φτιαγμένη από λέπια, που το βοηθά να επιβιώνει στα επικίνδυνα νερά του Αμαζονίου, καθώς χάρη σ' αυτή αντέχει… τις αιμοβόρες επιθέσεις από τα πιράνχας.

Οι ερευνητές των δύο Πανεπιστημίων, δημοσιοποίησαν πρόσφατα τις παρατηρήσεις τους για τη μοναδική δομή και τις εντυπωσιακές ιδιότητες της δερματικής θωράκισης του Αραπάιμα, επισημαίνοντας στις δηλώσεις τους ότι τα ευρήματά τους μπορούν να βοηθήσουν στην ανάπτυξη καλύτερης θωράκισης του ανθρώπινου σώματος καθώς και εφαρμογών στον σχεδιασμό της αεροδιαστημικής!

Το Αραπάιμα μπορεί να φτάσει σε μήκος τα 3 μέτρα και σε βάρος τα 200 ​​κιλά. Επιπλέον δύναται να αναπνεύσει και να επιβιώσει μέχρι μια μέρα έξω από το νερό ενώ συναντάται σε ποτάμια στη Βραζιλία, τη Γουιάνα και το Περού. Εκεί συνυπάρχει με πιράνχας γνωστά για τα αιχμηρά τους δόντια και την απίστευτη δύναμη στο δάγκωμά τους. Ωστόσο τα καταφέρνει να βγει νικητής στη μάχη και να επιβιώσει χάρη στην πανοπλία του.

Όπως έχει παρατηρηθεί στη φύση, εκτός από το Αραπάιμα κι άλλα ψάρια αλλά και ζώα (π.χ. οι δεινόσαυροι) στην πορεία των ετών, εξελισόμενα, ανέπτυξαν ή αναπτύσσουν τρόπους για να παραμένουν ζωντανά.

Οι ερευνητές εξέτασαν εργαστηριακά τα λέπια του Αραπάιμα και διαπίστωσαν, ότι τα λέπια αυτά έχουν ένα σκληρό εξωτερικό στρώμα, που αντιστέκεται στη διείσδυση, και συνδέεται με ένα σκληρό αλλά εύκαμπτο εσωτερικό στρώμα από κολλαγόνο, την κύρια δομική πρωτεΐνη στο δέρμα και άλλους συνδετικούς ιστούς του σώματος.

Αυτή η δομή δείχνει ότι τα λέπια μπορούν να παραμορφωθούν όταν δαγκωθούν από ένα πιράνχα αλλά δεν σκίζονται, σπάνε, ή τρυπιούνται, προστατεύοντας το ψάρι από τραυματισμό.

Η μελέτη υποστηρίχθηκε από το γραφείο επιστημονικής έρευνας της Πολεμικής Αεροπορίας των ΗΠΑ.