Πάνω από 2.000 νέα είδη μυκήτων -μεταξύ των οποίων ορισμένα άγνωστα έως τώρα μανιτάρια και τρούφες- ανακαλύφθηκαν το 2017, ανεβάζοντας σε περίπου 144.000 τον αριθμό των γνωστών μυκήτων, σύμφωνα με τη νέα διεθνή έκθεση «Η κατάσταση των Μυκήτων του Κόσμου», με επικεφαλής επιστήμονες των Βασιλικών Βοτανικών Κήπων Kew της Βρετανίας.

Όμως, σύμφωνα με τις εκτιμήσεις, στη φύση υπάρχουν 2,2 έως 3,8 εκατομμύρια είδη μυκήτων, συνεπώς η συντριπτική πλειονότητά τους παραμένει ακόμη άγνωστη.

«Υπάρχει ακόμη ένας τεράστιος αριθμός μυκήτων να ανακαλυφθούν. Με το σημερινό ρυθμό, θα μας πάρει 1.200 χρόνια» δήλωσε στο «Science» η μυκητολόγος Τούουλα Νισκάνεν των Κήπων Kew.

Οι άνθρωποι γνωρίζουν τα μανιτάρια και τις τρούφες, αλλά οι μύκητες υπάρχουν παντού γύρω μας στο χώμα, στον αέρα και στο σώμα μας, απλώς είναι συνήθως μικροί για να γίνουν ορατοί με γυμνά μάτια. Παρέχουν τρόφιμα, ποτά και φάρμακα και είναι ζωτικοί για τα δέντρα (το 90% χρειάζονται τους μύκητες στις ρίζες τους για να αναπτυχθούν) και γενικότερα για τα οικοσυστήματα.

Οι μύκητες μπορούν να επιτελέσουν διάφορες χρήσιμες λειτουργίες, από το να διασπάσουν τα πλαστικά μέσα σε λίγες μόνο εβδομάδες έως να δημιουργήσουν νέες μορφές βιοκαυσίμων (βιοαιθανόλη), αλλά επίσης προκαλούν διάφορες σοβαρές ασθένειες σε ανθρώπους, φυτά και ζώα. Ο ίδιος μύκητας -όπως ο δρ Τζέκιλ και ο κύριος Χάιντ- μπορεί να έχει ταυτόχρονα μια "φωτεινή" και μια "σκοτεινή" πλευρά.

«Είναι μια τόσο ενδιαφέρουσα ομάδα οργανισμών, αλλά στην πραγματικότητα ξέρουμε πολύ λίγα γι" αυτούς. Είναι πραγματικά παράξενοι, με τον πιο αλλόκοτο κύκλο ζωής. Παρόλα αυτά, όταν κατανοήσεις το ρόλο τους στο οικοσύστημα της Γης, συνειδητοποιείς ότι υποβαστάζουν τη ζωή στον πλανήτη», δήλωσε στο BBC η καθηγήτρια Κάθι Ουίλις, επιστημονική διευθύντρια των Κήπων Kew και επικεφαλής της νέας έκθεσης, προϊόν άνω των 100 επιστημόνων από 18 χώρες, η οποία στην ουσία συνιστά την πρώτη μεγάλη αξιολόγηση που έχει γίνει ποτέ για την κατάσταση των μυκήτων στη Γη.

«Αγνοούμε τους μύκητες προς δική μας ζημία. Είναι ένα βασίλειο που πρέπει να αρχίσουμε να παίρνουμε στα σοβαρά, ιδίως λόγω της κλιματικής αλλαγής και των άλλων προκλήσεων που αντιμετωπίζουμε», πρόσθεσε η Ουίλις.

Οι μύκητες αποτελούν ένα ξεχωριστό «βασίλειο» της φύσης, όντας κοντύτερα στα ζώα παρά στα φυτά. Οι χημικές ουσίες που έχουν στις κυτταρικές μεμβράνες τους, μοιάζουν πολύ με εκείνες των αστακών και των καβουριών.

Σύμφωνα με την έκθεση, τουλάχιστον 350 είδη μυκήτων είναι εδώδιμα και μόνο για τα μανιτάρια η παγκόσμια αγορά φθάνει περίπου τα 35 δισεκατομμύρια ευρώ ετησίως. Επίσης, είναι αξιοσημείωτο ότι 216 γνωστά είδη μυκήτων είναι παραισθησιογόνα.

Μόνο 56 είδη μυκήτων περιλαμβάνονται στην «κόκκινη λίστα» με τα επαπειλούμενα είδη, έναντι άνω των 25.000 ειδών φυτών και 68.000 ζώων. Ορισμένοι από τα πάνω 2.000 είδη μυκήτων που έρχονται στο φως κάθε χρόνο, ανακαλύπτονται σε απρόσμενα μέρη, όπως σε ένα ανθρώπινο νύχι, σε ένα πίνακα ζωγραφικής, μέσα σε μια τροπική κατσαρίδα και στην παγωμένη Ανταρκτική.