Ελπίδες να σωθεί το είδος του λευκού ρινόκερου, που είναι το πιο επαπειλούμενο θηλαστικό στον κόσμο, καθώς μετά τον θάνατο του τελευταίου αρσενικού τον περασμένο Μάρτιο έχουν μείνει μόνο δύο θηλυκά παγκοσμίως, δίνει η δημιουργία στο εργαστήριο υβριδικών εμβρύων του.

Ευρωπαίοι και άλλοι επιστήμονες, χρησιμοποιώντας μεθόδους υποβοηθούμενης αναπαραγωγής, δημιούργησαν στο εργαστήριό τους τα πρώτα στον κόσμο υβριδικά έμβρυα του βόρειου λευκού ρινόκερου. Το επίτευγμα δημιουργεί ελπίδες για διάσωση έστω των γονιδίων του βόρειου λευκού ρινόκερου.

Η εξωσωματική γονιμοποίηση έχει χρησιμοποιηθεί ξανά στο παρελθόν σε μεγάλα θηλαστικά όπως άλογα, όμως τώρα για πρώτη φορά καλλιεργούνται με επιτυχία στο εργαστήριο έμβρυα μέχρι το στάδιο της βλαστοκύστης, δηλαδή ώριμα για εμφύτευση σε θηλυκό.

Οι ερευνητές, με επικεφαλής τον Τόμας Χίλντεμπραντ του Ινστιτούτου Ζωολογικών Ερευνών Λάιμπνιτς του Βερολίνου και τον Τσέζαρε Γκάλι του του ιατρικού εργαστηρίου Avantea, έκαναν τη σχετική δημοσίευση στο περιοδικό «Nature Communications».

Τα έμβρυα είναι υβριδικά, επειδή αποτελούν ένα υβρίδιο του λευκού ρινόκερου κι ενός στενά συγγενικού είδους ρινόκερου. Οι ερευνητές χρησιμοποίησαν κατεψυγμένα σπερματοζωάρια από πεθαμένους πια αρσενικούς βόρειους λευκούς ρινόκερους και, επειδή υπάρχουν ελάχιστα ωάρια από τα θηλυκά του είδους του, γονιμοποίησαν -με την τεχνική της μικρογονιμοποίησης ή σπερματέγχυσης- ωάρια από τον συγγενικό νότιο λευκό ρινόκερο.

Προέκυψαν έτσι υβριδικά έμβρυα από βόρειο και νότιο λευκό ρινόκερο, τα οποία ωρίμασαν μέχρι το στάδιο της βλαστοκύστης και στη συνέχεια καταψύχθηκαν για μελλοντική εμφύτευση σε θηλυκά. Η επόμενη πρόκληση για τους επιστήμονες είναι αφενός να πετύχουν την επιτυχή εμφύτευση του υβριδικού εμβρύου και στη συνέχεια την κύηση, αφετέρου να πάρουν ωάρια από τα δύο εν ζωή θηλυκά του βόρειου λευκού ρινόκερου, έτσι ώστε τα επόμενα εργαστηριακά έμβρυα να μην χρειάζεται να είναι πια υβριδικά με νότιο λευκό ρινόκερο.