Ηταν 26 Ιουνίου 1998 όταν Αγγλία και Κολομβία συναντήθηκαν σε επίσημη διοργάνωση, στο Παγκόσμιο Κύπελλο της Γαλλίας. Κι εκείνο το βράδυ στη Λανς κρινόταν το μέλλον της Αγγλίας στη διοργάνωση. Οι δύο ομάδες ισοβαθμούσαν με τρεις βαθμούς, καθώς είχαν ηττηθεί από τη Ρουμανία που είχε εξασφαλίσει την πρόκρισή της. Η βραδιά τελικά εξελίχθηκε ευχάριστα για τους Αγγλους, καθώς πριν συμπληρωθεί το ημίωρο είχαν πετύχει δύο γκολ με τους Αντερτον και Μπέκαμ «καθαρίζοντας» την πρόκριση.
Απόψε όμως στο γήπεδο της Σπαρτάκ στη Μόσχα όλα είναι εντελώς διαφορετικά. Είναι ένας νοκάουτ αγώνας που οδηγεί στα προημιτελικά της διοργάνωσης. Η Κολομβία είναι μια σκληροτράχηλη και φιλόδοξη ομάδα, και οι παίκτες του Σάουθγκεϊτ έχουν να κάνουν αρκετή δουλειά για να βγουν νικητές από τον αγωνιστικό χώρο. Επίσης, ξέρουν ότι η τελευταία φορά που η Αγγλία νίκησε σε νοκάουτ παιχνίδι ήταν το 2006 κόντρα στον Ισημερινό.
«Είναι αλήθεια, έχουν περάσει πολλά χρόνια από τότε», παραδέχθηκε ο τεχνικός της Αγγλίας: «Ωστόσο είναι μια μεγάλη ευκαιρία για αυτή την ομάδα να προχωρήσει περισσότερο απ" ό,τι οι προηγούμενες που ήταν σίγουρα πιο έμπειρες. Πιστεύω ότι και τα παιδιά θέλουν να εκμεταλλευτούν αυτή την ευκαιρία. Σεβόμαστε την Κολομβία, καθώς είναι ένας δυνατός αντίπαλος με αρκετούς εξαιρετικούς παίκτες. Η Αγγλία έχει βρεθεί πολλές φορές στο παρελθόν σε αυτή τη θέση. Αυτό που πρέπει να σκεφτόμαστε όμως είναι ο αγώνας και τίποτε άλλο».
Για τον προπονητή της Κολομβίας Χοσέ Πέκερμαν το βασικό πρόβλημα παραμένει η συμμετοχή του Χάμες Ροδρίγες. Ο παίκτης της Μπάγερν γυμνάστηκε μόνος του και ο τεχνικός της Κολομβίας υποστήριξε: «Εχουμε εμπιστοσύνη σε όλους τους παίκτες. Ολοι είναι σημαντικοί για την ομάδα. Παραμένουμε στις δέκα πρώτες θέσεις της κατάταξης της FIFA και αυτό σημαίνει πως η ομάδα είναι σταθερή, έστω κι αν λείπουν κάποιοι παίκτες».
Σκληροτράχηλοι
Στην Αγία Πετρούπολη η Σουηδία του Μάρκους Μπεργκ και του Τζίμι Ντουρμάζ θα αντιμετωπίσει την Ελβετία, η οποία έχει αρχίσει τη διοργάνωση με πολλές φιλοδοξίες. Ετσι, ο στόχος ήταν από την αρχή να προκριθεί στην προημιτελική φάση για πρώτη φορά από το 1954.
Ο Γκρανίτ Τσάκα ωστόσο θυμήθηκε τον αποκλεισμό στα πέναλτι από την Πολωνία πριν από δύο χρόνια στο Ευρωπαϊκό Πρωτάθλημα της Γαλλίας και με τον ίδιο να έχει αστοχήσει: «Δεν θέλω να επαναληφθεί αυτή η διαδικασία. Θα προσπαθήσουμε να νικήσουμε στην κανονική διάρκεια ή έστω στην παράταση» είπε. «Μόνοι μας δημιουργούσαμε τα προβλήματα στα πρώτα τρία ματς, με τα δικά μας λάθη. Αυτό που θέλουμε τώρα είναι να ελέγχουμε τον ρυθμό του αγώνα από το πρώτο λεπτό. Η ομάδα διψάει για διάκριση όπως και ο κόσμος που μας το έδειξε με την παρουσία του στην Αγία Πετρούπολη», σημείωσε ο προπονητής της Ελβετίας Βλαντίμιρ Πέτκοβιτς.
Από την άλλη και η Σουηδία έδειξε ότι διαθέτει μια σκληροτράχηλη ομάδα που ξέρει καλά να αμύνεται σωστά και να χτυπά στην κόντρα.
Οι Σουηδοί είναι ρεαλιστές, αναγνωρίζουν πως η Ελβετία είναι φαβορί, ωστόσο είναι αποφασισμένοι να διεκδικήσουν τις πιθανότητες που τους αναλογούν: «Γνωρίζουμε ότι είναι το φαβορί και έχουμε δει πως παίζει σταθερά καλό ποδόσφαιρο. Ομως ξέρουμε καλά τι μας έχει φέρει έως εδώ. Πολύ δυνατή ομαδική άμυνα και παράλληλα θάρρος στην επίθεση», είπε ο αρχηγός της Σουηδίας Αντρέας Γκράνκβιστ.
Με δύο παιχνίδια της φάσης των 16 να έχουν κριθεί στη διαδικασία των πέναλτι, ήταν φυσικό ανάλογη ερώτηση να δεχτεί και ο προπονητής της σουηδικής ομάδας Γιάνε Αντερσεν: «Εχουμε μιλήσει για το θέμα αυτό και έχω αξιολογήσει το σύνολο της ομάδας σε ό,τι αφορά τα πέναλτι. Ωστόσο το πρώτο που πρέπει να κάνουμε είναι να παίξουμε σε υψηλό επίπεδο για να έχουμε πιθανότητες να νικήσουμε» απάντησε.

Η… παράδοση της Κολομβίας
Η Κολομβία ήταν νικήτρια και στα δύο τελευταία ματς που έδωσε κόντρα σε ευρωπαϊκές ομάδες. Θυμίζουμε το 3-0 επί της Πολωνίας στο Καζάν, αλλά και το 3-0 επί της Ελλάδας στο Μουντιάλ 2014.