Η «χρυσή» γενιά του Βελγίου απειλείται απόψε στο Ροστόφ από τη μαχητική Ιαπωνία στον αγώνα για τη φάση των 16 του Μουντιάλ. Η ομάδα του Ρομπέρτο Μαρτίνεθ έχει πείσει πλέον με την παρουσία της στη φάση των ομίλων πως δικαιούται να έχει φιλοδοξίες στα γήπεδα της Ρωσίας.
Η αλήθεια είναι πως οι δύο ομάδες έρχονται από τη φάση των ομίλων με εντελώς διαφορετικές εικόνες. Το Βέλγιο με τρεις νίκες σε ισάριθμα ματς και εννέα γκολ στο ενεργητικό του, ενώ η Ιαπωνία με μία πρόκριση στο fair play (λιγότερες κίτρινες από τη Σενεγάλη με την οποία ισοβάθμισε), κάτι που ωστόσο η ίδια παραβίασε με το παθητικό παιχνίδι της στο τελευταίο τέταρτο του αγώνα με την Πολωνία.
«Ο αγώνας με την Ιαπωνία έρχεται σε μία θετική στιγμή για την ομάδα, καθώς έχει αποκτήσει αυτοπεποίθηση» σχολίασε ο Ρομπέρτο Μαρτίνεθ, φροντίζοντας να επισημάνει πως η αποψινή αντίπαλος δεν έχει καμία σχέση με την ομάδα που αντιμετώπισαν σε φιλικό τον περασμένο Νοέμβριο. Με την παρουσία του Ακίρα Νισίνο στον πάγκο, ο οποίος ανέλαβε δύο μήνες πριν από την έναρξη της διοργάνωσης, η Ιαπωνία δείχνει διαφορετικό αγωνιστικό πρόσωπο. «Είναι μία ανταγωνιστική ομάδα. Ξέρουν καλά πώς θα σε χτυπήσουν σε μία αντεπίθεση» σημείωσε. «Αυτό που έχει σημασία είναι να εξουδετερώσουμε τα δυνατά τους σημεία και να ξέρουμε τι πρέπει να κάνουμε όταν έχουμε την κατοχή της μπάλας». Οι Βέλγιοι δεν μετανιώνουν για την επιλογή τους να «χτυπήσουν» το ματς με την Αγγλία και με την πρώτη θέση στον 7ο όμιλο να μπουν στην πλευρά του ταμπλό με όλα τα «θηρία» (Βραζιλία, Γαλλία). «Εχουμε εμπιστοσύνη στην ομάδα. Ξέρουμε ότι δεν υπάρχει περιθώριο λάθους, ωστόσο είμαστε αποφασισμένοι να κάνουμε αυτό που ξέρουμε. Δεν νομίζω ότι μπορείς να είσαι επιτυχημένος σε ένα Παγκόσμιο Κύπελλο προσπαθώντας να επιλέξεις το εύκολο μονοπάτι για να προχωρήσεις» πρόσθεσε ο ισπανός προπονητής.
Το… μάθημα
Ο Ντριες Μέρτενς πάντως φρόντισε να υπενθυμίσει το πάθημα από την Ουαλία, στον προημιτελικό του Euro, πριν από δύο χρόνια, στα γήπεδα της Γαλλίας. «Θυμάμαι ακόμα αυτό το παιχνίδι. Ολοι πίστευαν ότι θα προκρινόμασταν, όμως χάσαμε και μείναμε εκτός. Αυτό θα πρέπει να το σκεφτόμαστε και να είμαστε προσεκτικοί».
«Οι περισσότεροι από τους παίκτες είναι στην κορυφή της καριέρας τους. Παράλληλα έχουμε πλέον μεγάλη εμπειρία, η οποία μπορεί να κάνει τη διαφορά σε αυτή τη φάση της διοργάνωσης» πρόσθεσε ο Εντεν Αζάρ.
Στο μεταξύ, τα προβλήματα του Ρομπέρτο Μαρτίνεθ έχουν λυθεί: όπως είπε χτες ο τεχνικός του Βελγίου, ο Ρομέλου Λουκάκου είναι απόλυτα έτοιμος και θα αρχίσει τον αγώνα, ενώ υγιής έδειξε και ο Κομπανί, ο οποίος αγωνίστηκε για είκοσι λεπτά εναντίον της Αγγλίας. Ομως είναι δύσκολο να αγωνιστεί στο αποψινό ματς, όπως επίσης και ο Βερμάελεν.  Ο Ακίρα Νισίνο πραγματοποίησε αρκετές αλλαγές στο ματς με την Πολωνία και απόψε θα επαναφέρει στο αρχικό σχήμα τον αρχηγό Μακότο Χασέμπε, αλλά και τους Καγκάβα και Οσάκο.
Οι σκέψεις του Νισίρο: «Ποτέ, στις ομάδες όπου δούλεψα, αλλά και τώρα στην Εθνική, ποτέ δεν μου άρεσε η προπόνηση στα πέναλτι γιατί πολύ απλά δεν μπορεί να δημιουργηθεί η ένταση που υπάρχει στον αγώνα. Ετσι, αυτό που θέλω είναι να προσπαθήσουμε το ματς με το Βέλγιο να μη φτάσει στη διαδικασία των πέναλτι».
Οι παίκτες πάντως είναι αποφασισμένοι να παλέψουν: «Ηρθαμε εδώ για να προσπαθήσουμε να δημιουργήσουμε μία νέα ιστορία. Ξέρω ότι θα βρεθώ αντίπαλος με έναν εξαιρετικό επιθετικό, τον Λουκάκου, ωστόσο θα προσπαθήσω να τον αντιμετωπίσω με ψυχή και καρδιά» είπε ο αμυντικός της Ιαπωνίας Γκεν Σότζι.

Τρίτη και τυχερή;
Το Βέλγιο έχει περάσει τη φάση των 16 δύο φορές στο παρελθόν. Πριν από τέσσερα χρόνια στη Βραζιλία, αλλά και το 1986 στο Μεξικό, όταν έφτασε στον ημιτελικό και ηττήθηκε από την Αργεντινή.