Η Κόκο, ο χαρισματικός θηλυκός γορίλας, που μεγάλωσε σε αιχμαλωσία και έγινε γνωστή ανά τον κόσμο επειδή επικοινωνούσε με τους ανθρώπους χρησιμοποιώντας τη νοηματική γλώσσα, πέθανε την Τετάρτη σε ηλικία 46 ετών στην Καλιφόρνια, όπως ανακοίνωσαν εκπρόσωποι του Ιδρύματος, το οποίο αποτελούσε εδώ και χρόνια την κατοικία της.

Η Κόκο, που γεννήθηκε στις 4 Ιουλίου 1971 στον ζωολογικό κήπο του Σαν Φρανσίσκο, πέθανε γαλήνια στον ύπνο της.

«Η ικανότητά της με τη γλώσσα και η ενσυναίσθηση που έδειχνε άγγιξε το πνεύμα και τις καρδιές εκατομμυρίων ανθρώπων», υπογράμμισαν από το Ιδρυμα, τονίζοντας πως αποτέλεσε  «σύμβολο της επικοινωνίας μεταξύ των ειδών», αλλά και ότι «την αγαπούσαμε πολύ και θα μας λείψει».

Από το 1972 η ερευνήτρια και ψυχολόγος ζώων Φρανσίν Πάτερσον άρχισε να διδάσκει στην Κόκο τη νοηματική. Συνέχισε να την διδάσκει στο πανεπιστήμιο του Στάνφορντ, όπου εδρεύει το Ιδρυμα το οποίο είναι αφιερωμένο στη μελέτη των γορίλων σε αιχμαλωσία.

Η Κόκο, που σταδιακά έφτασε να καταλαβαίνει περισσότερες από 1.000 λέξεις, αποτέλεσε αντικείμενο πολλών ρεπορτάζ με αποτέλεσμα να γίνει διάσημη. Τον Οκτώβριο του 1978 έγινε εξώφυλλο στο περιοδικό National Geographic, σε μια πασίγνωστη φωτογραφία που την δείχνει να κοιτάζει τον εαυτό της σε έναν καθρέφτη.

Τα φώτα της δημοσιότητας στράφηκαν και πάλι επάνω της όταν υιοθέτησε ένα γατάκι, τον «Ολόμπαλλο» – μάλιστα η ιστορία τους έγινε και παιδικό βιβλίο με τον τίτλο «Το γατάκι της Κόκο». Οταν ο γάτος παρασύρθηκε από ένα αυτοκίνητο και σκοτώθηκε, η Κόκο τον θρήνησε για πολλούς μήνες.

Η Κόκο αγαπούσε επίσης τη ζωγραφική και έφτασε σε σημείο να συμμετέχει σε συζητήσεις στο διαδίκτυο με πολλούς θαυμαστές της.

Τη δόξα της ζήλεψαν το 2005 δύο γυναίκες οι οποίες προσέφυγαν στη δικαιοσύνη εναντίον του Ιδρύματος υποστηρίζοντας ότι τους ζητήθηκε να σταθούν ημίγυμνες μπροστά στην Κόκο για να επικοινωνήσουν καλύτερα μαζί της, επειδή της άρεσαν τα… στήθη. Το ίδρυμα απέρριψε αυτές τις κατηγορίες και η υπόθεση έκλεισε τελικά με φιλικό συμβιβασμό.