Το αισθάνεσαι, το νιώθεις στην περιρρέουσα ατμόσφαιρα. Το Παγκόσμιο Κύπελλο της Ρωσίας δεν είναι απλώς ένα τουρνουά που θα αναδείξει την επόμενη πρωταθλήτρια κόσμου: είναι ένα ρινγκ που φιλοξενεί τους δύο καλύτερους ποδοσφαιριστές της γενιάς τους, τον Λιονέλ Μέσι και τον Κριστιάνο Ρονάλντο σε μία αναμέτρηση δίχως αύριο.
Το σενάριο μοιάζει σαν να έχει ήδη γραφτεί κι εμείς απλά είμαστε θεατές μιας αρχαίας τραγωδίας.
Ο Ρονάλντο πέτυχε το πρώτο γκολ με πέναλτι. Ο Μέσι έχασε το πρώτο πέναλτι. Η παράσταση μόλις άρχισε.
Την Κυριακή ο Αργεντινός θα γιορτάσει τα 31 του χρόνια. Ο CR7 βαδίζει ολοταχώς προς τα 34 του. Η κλεψύδρα αδειάζει, όχι όμως και ο εγωισμός τους.
Ο Ρονάλντο θίχτηκε από την τελευταία φωτογράφιση του Μέσι αγκαλιά με έναν τράγο, GOAT στα αγγλικά ή τα αρχικά του Greatest Of All Time (ο σπουδαιότερος όλων των εποχών). Ο εγωισμός του Πορτογάλου μάτωσε και κράτησε τον πόνο ζεστό για να τον επιστρέψει σ" αυτόν που του τον προκάλεσε με το 51ο χατ τρικ της καριέρας του.
Στον αγώνα εναντίον της Ισπανίας μετά το πρώτο του γκολ πανηγύρισε τοποθετώντας το χέρι του στο σαγόνι, κάνοντας το μούσι του τράγου. Σαν να ρωτούσε «ποιος είναι τώρα ο GOAT;». Πέταξε το γάντι στον Μέσι, ανέβηκε στο ρινγκ και τον περίμενε.
Ο δαιμονισμένος CR7, όπως είπε έμμεσα και ο προπονητής της Ισπανίας Φερνάντο Ιέρο, έγινε ο γηραιότερος παίκτης των Μουντιάλ (33 ετών και 131 ημερών) που πετυχαίνει χατ τρικ. Για τον διάβολο μέσα του ίσως να μην έφταιγε μόνο η φωτογράφιση του Μέσι αλλά και τα 18,8 εκατ. ευρώ πρόστιμο που του επέβαλε η ισπανική εφορία για τη γνωστή υπόθεση φοροδιαφυγής, συνοδευόμενα από διετή φυλάκιση με αναστολή.
Οι Ισπανοί δεν είχαν κανέναν ενδοιασμό να τον αποθεώσουν. Αλλωστε παίκτης της Ρεάλ Μαδρίτης είναι. Ο Μέσι ωστόσο δεν στάθηκε στο ύψος των περιστάσεων, προσφέροντας ουσιαστικά τον πρώτο γύρο στον «Θεϊκό», το «Τέρας», τον «Εξωγήινο».
Χαμένο πέναλτι που στοίχισε στην Αργεντινή την πρώτη της νίκη στο τουρνουά απέναντι στην πρωτάρα Ισλανδία.
Ετοιμος για αντεπίθεση
Συνήθως ο Μέσι δεν μιλάει έπειτα από αποτυχίες. Αυτή τη φορά όμως όχι μόνο άνοιξε το στόμα του αλλά ανέλαβε και την ευθύνη της αποτυχίας της Αλμπισελέστε. Οποιος μπορεί να δει πίσω από τις γραμμές αντιλαμβάνεται πως όχι μόνο δεν είναι έτοιμος να παραδώσει τα όπλα αλλά σκοπεύει να αντεπιτεθεί.  
Στη στατιστική του υπάρχουν 11 σουτ. Οσα δεν εξαπολύουν όλοι μαζί οι παίκτες μιας ομάδας, το έκανε αυτός. Μια λυσσαλέα προσπάθεια που δεν καρποφόρησε αλλά αποκαλύπτει τη σκοτεινή πλευρά της σκέψης του. GOAT δεν σε κάνουν μόνο τα γκολ αλλά – κυρίως – ο εγωισμός.
Ο φακός αμέσως στράφηκε στη στατιστική. Ο Μέσι έχει ποσοστό ευστοχίας στα πέναλτι 76,7%. Ο Ρονάλντο 82,6%.  
Στα γήπεδα της Ρωσίας παίζεται η επόμενη Χρυσή Μπάλα. Ισως η τελευταία που θα διεκδικήσουν με τόση ένταση οι δύο κορυφαίοι άσοι της τελευταίας δεκαετίας. Ο Νεϊμάρ ωρίμασε στη συνείδηση του κόσμου ως ένας από τους καλύτερους παίκτες. Ο Εμπαπέ έρχεται με φόρα και είναι ζήτημα χρόνου να συμμετάσχει στα αθλητικά βραβεία.
Μια καλή εμφάνιση του Ρονάλντο στο τουρνουά χωρίς απαραίτητα να συνοδεύεται από επιτυχία της Πορτογαλίας είναι ικανή να του χαρίσει την έκτη Χρυσή Μπάλα. Για τον Μέσι, μόνο η κατάκτηση του τίτλου μπορεί να τον επαναφέρει έπειτα από τρία χρόνια στο ψηλότερο σκαλί και να ξεπλύνει τις αμαρτίες του με την Αλμπισελέστε.
Στην απόλυτη μονομαχία του Μουντιάλ ο Ρονάλντο δείχνει να υπερισχύει, προς το παρόν τουλάχιστον, στον ψυχολογικό τομέα.
Αντοχές
Οι συνεχείς επιτυχίες του σε διεθνές επίπεδο – τρία σερί Τσάμπιονς Λιγκ, κατάκτηση Euro – και οι δύο τελευταίες Χρυσές Μπάλες με τις οποίες ισοφάρισε τον Μέσι σε 5-5 έχουν εκτοξεύσει την αυτοπεποίθησή του.
«Πιστεύω πως το πιο σημαντικό από τη φυσική κατάσταση είναι η ψυχολογική του κατάσταση. Η τεχνική του είναι σπουδαία, φυσικά, αλλά αυτό δεν αλλάζει. Αυτό που βλέπεις όμως είναι έναν άνδρα με εκπληκτική ψυχική αντοχή, ένα εκπληκτικό μυαλό. Ηταν ο μόνος, ακόμα και πριν από το γκολ, που μας κράτησε στο παιχνίδι όταν ήμασταν πίσω στο σκορ με 3-2», παρατήρησε ο προπονητής του Φερνάντο Σάντος.
Δείγμα αυτής της αντοχής που επισήμανε ο Σάντος είναι το γεγονός ό,τι πριν πετύχει το εντυπωσιακό γκολ με φάουλ στο 88ο λεπτό, είχε επιχειρήσει στις προηγούμενες διοργανώσεις άλλες 44 φορές χωρίς αποτέλεσμα. Οποιοσδήποτε άλλος θα παραχωρούσε τη θέση του, θα σκεφτόταν «ΟΚ, δεν το έχω, ας προσπαθήσει άλλος».
«Πάντα πιστεύω στον εαυτό μου. Είναι ένα ακόμα χατ τρικ στην καριέρα μου», σχολίασε ο ίδιος.
Ο προπονητής της Ισπανίας Φερνάντο Ιέρο ανήγαγε το θέμα της επιβολής του «θέλω» του Ρονάλντο σε άλλο επίπεδο.
«Ο διάβολος κρύβεται στις λεπτομέρειες. Και καμιά φορά σε κάνει να το πληρώνεις». Το τι ακριβώς εννοούσε είναι πασιφανές. Ο διάβολος όμως μπορεί να κρυφτεί και στην κλήρωση.
Μέσι και Ρονάλντο μπορεί να έρθουν αντιμέτωποι στα προημιτελικά ή στον τελικό.
Για να συμβεί η πρώτη περίπτωση θα πρέπει Πορτογαλία και Αργεντινή να κατακτήσουν την ίδια θέση στους ομίλους τους. Αν δηλαδή η Πορτογαλία καταταγεί δεύτερη στον Β" όμιλο και η Αργεντινή δεύτερη στον Δ" όμιλο και ξεπεράσουν τους αντιπάλους τους στη φάση των 16 τότε το επόμενο ραντεβού θα είναι το απόλυτο ντέρμπι στην ιστορία των Παγκοσμίων Κυπέλλων σε επίπεδο ποδοσφαιριστών. Θα είναι σαν να βρισκόταν ο Μαραντόνα απέναντι στον Πελέ σε αγώνα νοκάουτ του Μουντιάλ.
Πριν απ" όλα αυτά όμως υπάρχει ο δεύτερος γύρος της αναμέτρησης του CR7 με τον Μέσι. Η Πορτογαλία δίνει φαινομενικά έναν εύκολο αγώνα με το Μαρόκο και η Αργεντινή θα βρεθεί απέναντι στον Μόντριτς, τον Ράκιτιτς και τους άλλους άσους της Κροατίας που έχει πλεονέκτημα μετά τη νίκη της επί της Νιγηρίας.