Ο Βλαντίμιρ Πούτιν θέλει να στείλει ένα ισχυρό μήνυμα: Η Ρωσία, παρά τις διεθνείς κυρώσεις και παρά την αυξανόμενη ένταση με την Δύση, επιτυγχάνει. «Για τον ρώσο πρόεδρο, η φιλοξενία του Μουντιάλ ισοδυναμεί με αποτυχία των κυρώσεων και των δυτικών προσπαθειών να τον απομονώσουν», σχολιάζει ο καθηγητής της Ανώτατης Σχολής Οικονομικών της Μόσχας Σεργκέι Μεντβέντεφ. «Η πεποίθησή του είναι: Παρ" όλα αυτά έχουμε ακόμα την Κριμαία, προωθούμε τα θέματά μας και όλοι έρχονται για το Παγκόσμιο Κύπελλο».
Η απομόνωση θα ήταν ένα σοβαρό πρόβλημα για τον Πούτιν, η δημοτικότητα του οποίου κινείται σταθερά στο 80% καθώς στο δικό του αφήγημα η χώρα παραμένει μια μεγάλη δύναμη με σημαντική επιρροή σε διεθνές επίπεδο. Τριάντα δύο ομάδες παίρνουν μέρος στο Μουντιάλ, το οποίο φιλοξενεί για πρώτη φορά στην 88χρονη ιστορία του η Ρωσία με επίσημο κόστος 683 δισ. ρούβλια (11 δισ. δολάρια). «Εάν αυτό είναι απομόνωση, το διασκεδάζουμε», σχολίασε μόλις χθες στο πρακτορείο Ρόιτερ ρώσος αξιωματούχος.
Οι δημοσκοπήσεις δείχνουν πως το μήνυμα του Πούτιν, παρά την εχθρική Δύση, βρίσκει ανταπόκριση στους ρώσους ψηφοφόρους. «Οσο πιο έντονη είναι η αντιρωσική εκστρατεία πριν από το Παγκόσμιο Κύπελλο», σημείωνε τον περασμένο μήνα η εκπρόσωπος του ρωσικού υπουργείου Εξωτερικών Μαρία Ζαχάροβα, «τόσο περισσότεροι άνθρωποι θα εντυπωσιασθούν όταν διαπιστώσουν ότι δεν υπάρχει συρματόπλεγμα στα στάδια».
Δεν συμφωνούν όμως με αυτό όλοι οι Ρώσοι. «Ο Πούτιν χρειάζεται διεθνές γόητρο και όλα όσα κάνει τείνουν προς αυτό», σχολιάζει ο Ντμίτρι Μπούκοφ, γνωστός σατιρικός συγγραφέας. «Θέλει όλος ο κόσμος να μιλά για εμάς όπως μιλούσε για τη σοβιετική ομάδα χόκεϊ στη δεκαετία του 1970. Δεν θέλει να μας αγαπούν. Θέλει να μας φοβούνται και να μας θαυμάζουν. Η αγάπη περνάει, ο φόβος ποτέ».
Οι αναλυτές λένε ότι δεν είναι τυχαία η επιλογή ενός μυθικού προσώπου για το ρωσικό ποδόσφαιρο στην αφίσα του Κυπέλλου. Ο Λεβ Γιασίν έπαιξε με την ΕΣΣΔ σε τέσσερα Παγκόσμια Κύπελλα και είναι ο μόνος τερματοφύλακας που τιμήθηκε με την Χρυσή Μπάλα. Η θέση του στην αφίσα δείχνει ότι υπάρχει ανάγκη για ετοιμότητα ανά πάσα στιγμή, έχει την αισθητική του σοσιαλιστικού ρεαλισμού σε μια υπενθύμιση του μεγαλείου του παρελθόντος και βέβαια στη θέση της μπάλας είναι ο κόσμος όλος.
Η Μόσχα βλέπει το Παγκόσμιο Κύπελλο Ποδοσφαίρου ως μια ευκαιρία να ξανασυστηθεί η Ρωσία στον κόσμο. Ιδιαίτερα στο τηλεοπτικό κοινό των πολλών εκατομμυρίων αλλά και στους φιλάθλους από τις χώρες της Ευρωπαϊκής Ενωσης, που είναι ο μεγαλύτερος εμπορικός εταίρος της Ρωσίας. Μια επιτυχημένη διοργάνωση θα συμβάλει σε αυτούς τους σκοπούς. Για παράδειγμα, το Μουντιάλ της Γερμανίας το 2006 ανέδειξε όχι μόνο την αποτελεσματικότητα της χώρας αλλά και μια πιο χαλαρή πλευρά που δεν ήταν γνωστή. Η ρωσική κυβέρνηση ελπίζει ότι οι ξένοι θα κοιτάξουν πέρα από τις πολιτικές αντιπαραθέσεις και θα απολαύσουν την πλούσια κουλτούρα της χώρας καθώς και κάποιες λιγότερο διάσημες πόλεις που θα φιλοξενήσουν αγώνες όπως το Καζάν και η Σαμάρα.
Η αλήθεια είναι ότι η Ρωσία έχει λάβει αυστηρά μέτρα για να περιορίσει τον κίνδυνο επιθέσεων από τρομοκρατικές οργανώσεις όπως το Ισλαμικό Κράτος αλλά και της βίας μεταξύ των φιλάθλων. Ιδιαίτερα είναι τα μέτρα που έχουν ληφθεί τον τελευταίο καιρό για τους σκληρούς χούλιγκανς της χώρας που έχουν μια ιδιαίτερη βεντέτα με τους Βρετανούς. Πολλοί εξ αυτών μπήκαν στη μαύρη λίστα, προειδοποιήθηκαν προσωπικά και μαζί με το σύστημα των ταυτοτήτων που εισήχθη στα στάδια γίνεται μια προσπάθεια να μη δημιουργήσουν προβλήματα. Υπάρχει και μια μεγάλη καμπάνια ενημέρωσης προς τους ρώσους πολίτες για τα οφέλη που θα προκαλέσει η επιτυχημένη διεξαγωγή του σημαντικότερου γεγονότος για το δημοφιλέστερο άθλημα στον κόσμο.  Την ίδια στιγμή η παγκόσμια ποδοσφαιρική φιέστα έδωσε την αφορμή για να προχωρήσει μια από τις τέσσερις προτεραιότητες που έχει θέσει ο πρόεδρος: επενδύσεις στις υποδομές. Καινούργια στάδια κατασκευάστηκαν, παλιά εκσυγχρονίστηκαν, δρόμοι φτιάχτηκαν και σιδηροδρομικές συνδέσεις βελτιώθηκαν. Εκτός από το διεθνές κοινό υπάρχει και το εσωτερικό. «Το Παγκόσμιο Κύπελλο είναι ένα μήνυμα και προς τους Ρώσους: Κοιτάξτε πόσο σημαντικοί είμαστε», σχολιάζει ο Μανουέλ Βεθ της ποδοσφαιρικής ιστοσελίδας Futbolgrad. Η κυβέρνηση προωθεί έναν πιο υγιεινό τρόπο ζωής, προσθέτει ο Κονσταντίν Γκουρντίεφ, οικονομολόγος στο Trinity College του Δουβλίνου, και σε αυτό βοηθά ότι η παλιά γενιά με τους γερούς πότες σιγά σιγά αποσύρεται. Αλλος ένας στόχος είναι η προσέλκυση νέων που απαξιώνουν το κράτος. Οι νεαροί ρώσοι εργάτες, προσθέτει ο Γκουρντίεφ, ενδιαφέρονται κυρίως για το ρωσικό πρωτάθλημα, οι μορφωμένοι νέοι προτιμούν τις ξένες ομάδες – όμως όλοι θα απολαύσουν αυτό το μεγάλο καλοκαιρινό πάρτι.
Στα 65 του ο Βλαντίμιρ Πούτιν και στην αρχή άλλης μιας προεδρικής θητείας, έπειτα από δύο δεκαετίες στην εξουσία, βλέπει αυτό το Παγκόσμιο Κύπελλο ως κομμάτι της κληρονομιάς που θα αφήσει μαζί με τους Χειμερινούς Ολυμπιακούς Αγώνες στο Σότσι, την προσάρτηση της Κριμαίας και την τεράστια γέφυρα προς αυτή τη χερσόνησο της Μαύρης Θάλασσας. Οταν ρωτήθηκε σε οικονομικό φόρουμ τον περασμένο μήνα ποιος θα κερδίσει το Μουντιάλ, απάντησε χωρίς δεύτερη σκέψη: «Νικητές θα είναι οι διοργανωτές». Και δεν εννοούσε μόνο την Εθνική της χώρας του.