Σήμερα, στην αυτοκινητοβιομηχανία πραγματοποιείται μια επανάσταση σε τεχνολογικό επίπεδο, με την αυτόνομη οδήγηση ( η αυτοματοποιημένη οδήγηση χωρίς την παρέμβαση του οδηγού) να είναι σε εξαιρετικά εξελιγμένο στάδιο και τα συστήματα υποβοήθησης να έχουν ενεργό ρόλο.

Ειδικότερα, τα συστήματα υποστήριξης του οδηγού – σύστημα αυτόματου φρεναρίσματος, ελέγχου αλλαγής λωρίδας κ.α., οι κάμερες, το σύστημα πλοήγησης κ.α. – αποτελούν τη βάση, όπου μέρα με τη μέρα «χτίζεται» η αυτόνομη οδήγηση. Η αυτόνομη οδήγηση προσδιορίζεται από πέντε επίπεδα. Σήμερα, τα περισσότερα αυτοκίνητα βρίσκονται στο στάδιο 2.

Η αυτοματοποιημένη οδήγηση δεν απέχει. Ήδη αρκετές εταιρίες έχουν στο στόλο τους μοντέλα που κινούνται αυτόματα, χωρίς την παραμικρή παρέμβαση του οδηγού, όμως αυτό το στάδιο βρίσκεται ακόμη σε πειραματικό σημείο. Προς το παρόν, ο οδηγός είναι υπεύθυνος για την οδήγηση, παρόλο που αρκετά συστήματα που επιτρέπουν να πάρει τα χέρια του από το τιμόνι για μερικά δευτερόλεπτα σαν αντίδοτο στην κόπωση που δημιουργούν τα μεγάλα ταξίδια. Τα σημερινά συστήματα ήδη λειτουργούν ικανοποιητικά, αλλά ακόμα δεν μπορούν να υποκαταστήσουν την ανθρώπινη νοημοσύνη.

Επίπεδο 2: Η αρχή της αυτόνομης οδήγησης

Το δεύτερο επίπεδο – στο οποίο βρίσκονται και πολλά σύγχρονα αυτοκίνητα – είναι αυτά στα οποία ενεργό ρόλο στην οδήγηση έχουν τα συστήματα υποβοήθησης του οδηγού. Στο επίπεδο 2, τα συστήματα υποβοήθησης … υποβοηθούν τον οδηγό και σε καμία περίπτωση δεν τον αντικαθιστούν. Απλά, συμβάλλουν στην ασφαλέστερη οδήγηση. Για παράδειγμα, αν ο οδηγός είναι αφηρημένος, τότε, το σύστημα αυτόματης πέδησης, τον προειδοποιεί ηχητικά, και αν δεν διαπιστώσει κάποια αντίδραση του, τότε επεμβαίνει στα φρένα! Επίσης, τα περισσότερο σύγχρονα αυτοκίνητα είναι εφοδιασμένα με σύστημα προειδοποίησης αλλαγής λωρίδας. Το συγκεκριμένο σύστημα προειδοποιεί για την ακούσια αλλαγή λωρίδας.

Με τη χρήση κάμερας μπορεί να εντοπίζει τις διαχωριστικές γραμμές λωρίδας στο δρόμο. Αν ο οδηγός παρεκκλίνει από την πορεία του, τότε, τον ειδοποιεί ηχητικά ή με δόνηση στο τιμόνι, και επαναφέρει αυτόματα το αυτοκίνητο στην λωρίδα του. Να σημειωθεί ότι η ανεπιθύμητη αλλαγή λωρίδας χωρίς προειδοποίηση είναι μία από τις πιο συχνές αιτίες ατυχημάτων. Στο επίπεδο 2, παρά την πληθώρα των συστημάτων υποβοήθησης, ο οδηγός είναι πάντα υπεύθυνος για τον έλεγχο του οχήματος. Για αυτό το λόγο και υπάρχει σύστημα αναγνώρισης των χεριών στο τιμόνι που τον ειδοποιούν όταν τα απομακρύνει και επαφίεται στη χρήση αυτών των συστημάτων.

Επίπεδο 3: Το επόμενο στάδιο προ των πυλών

Σαφώς, το επίπεδο 3 της αυτόνομης οδήγησης έχει αυξημένες αρμοδιότητες από το επίπεδο 2. Εδώ, ο οδηγός μπορεί να ασχολείται και με άλλες δραστηριότητες – όπως να βλέπει πληροφορίες στο τάμπλετ του – όπως σε δύσκολες καταστάσεις, θα πρέπει να αναλαμβάνει τον έλεγχο του αυτοκινήτου, μέσα σε λίγα δευτερόλεπτα, και πριν επέλθει η απενεργοποίηση του συστήματος! Έτσι, το αυτοκίνητο που είναι με σύστημα αυτόνομης οδήγησης επιπέδου 3, μπορεί να κινείται αυτόματα, σε δρόμους ταχείας κυκλοφορίας ή αυτοκινητόδρομους, να αυξομειώνει την ταχύτητα, να αλλάζει λωρίδα κ.α. όπως αν το όχημα πλησιάζει σε μια σειρά οδικών έργων, τότε είναι πιθανό το σύστημα να ζητήσει από τον οδηγό να έχει τον πλήρη έλεγχο του οχήματος!

Επίπεδο 4: Το επόμενο βήμα

Το επίπεδο 4 είναι αυτό που θέλουν οι αυτοκινητοβιομηχανίες να λανσάρουν όσο πιο γρήγορα γίνεται! Εδώ, ο οδηγός θα αναλαμβάνει τον έλεγχο του αυτοκινήτου μόνο σε περίπλοκες καταστάσεις ή αν επίκεινται ακραίες καιρικές συνθήκες. Η διαφορά του επιπέδου 3 από το 4, είναι ότι στο τελευταίο ο οδηγός έχει μεγαλύτερα χρονικά περιθώρια να αναλάβει το τιμόνι, μιας και το σύστημα του δίνει περισσότερο χρόνο.


Επίπεδο 5: Όταν ο οδηγός δεν θα χρειάζεται

Είναι το τελευταίο και πιο εξελιγμένο στάδιο της αυτόνομης οδήγησης όπου ο οδηγός δεν χρειάζεται να είναι μέσα στο αυτοκίνητο. Ήδη αρκετές εταιρείες έχουν στη διάθεση τους αρκετά κόνσεπτ μοντέλα, στα οποία διαθέτουν σύστημα αυτόνομης οδήγησης επιπέδου 5! Μάλιστα, τα συγκεκριμένα αυτοκίνητα, επειδή δεν απαιτείται η παρουσία του οδηγού και όλα γίνονται αυτόματα, δεν έχουν ούτε τιμόνι, ούτε και πεντάλ!

Επίσης, ο οδηγός πλέον είναι μέσα στο ίδιο του το αυτοκίνητο επιβάτης και ίσως να μην χρειάζεται και κάποιων εκ των επιβατών να διαθέτει δίπλωμα οδήγησης. Πάντως, σε κάθε περίπτωση η αυτόνομη οδήγηση επιπέδου 5 υπόσχεται να μειώσει τα τροχαία ατυχήματα, κάτι που ήδη έχουν πετύχει αρκετά συστήματα υποβοήθησης. Η αυτόνομη οδήγηση έχει μέλλον και όπως φαίνεται ήδη την βλέπουν με θετική ματιά οι περισσότεροι οδηγοί. Σε πρόσφατη έρευνα της Bosch, η πλειοψηφία των ερωτηθέντων – και συγκεκριμένα το 67% – ανέφερε ότι θα προτιμούσε τα αυτόνομα οχήματα σε ένα ταξίδι, ή στον αυτοκινητόδρομο, μιας και θεωρεί ότι μπορεί να συμβάλει στην ξεκούραστη οδήγηση αλλά κυρίως στην ασφάλεια των επιβατών.