Μέχρι πρόσφατα, το Σόλσμπερι ήταν μια μικρή, ήσυχη πόλη της Νοτιοδυτικής Αγγλίας, γνωστή για τον επιβλητικό καθεδρικό ναό πρώιμου αγγλικού γοτθικού ρυθμού και για τον ποταμό Εϊβον που τη διατρέχει. Εδώ και ενάμιση μήνα όμως έχει μετατραπεί σε κέντρο μιας γιγαντιαίας αστυνομικής επιχείρησης και πεδίο μιας κλιμακούμενης διπλωματικής κρίσης με έντονο ψυχροπολεμικό άρωμα. Τα αναπάντητα ερωτήματα για τη δηλητηρίαση του ρώσου πρώην διπλού πράκτορα Σεργκέι Σκριπάλ και της κόρης του Γιούλια στις 4 Μαρτίου πληθαίνουν. Το Λονδίνο αλλά και πολλές άλλες κυβερνήσεις της Δύσης θεωρούν βέβαιο ότι πίσω από τη διπλή απόπειρα δολοφονίας κρύβεται η Μόσχα. Το Κρεμλίνο κάνει λόγο για προβοκάτσια των Βρετανών. Και ο Τζέρεμι Κόρμπιν, ο αρχηγός των Εργατικών, αποφεύγει να συνταχθεί με τη θέση της Τερίζα Μέι, λέγοντας ότι θέλει να δει «αδιάσειστα στοιχεία» προτού υποδείξει τους Ρώσους ως υπαίτιους.
Στο Διαδίκτυο οι θεωρίες συνωμοσίας δίνουν και παίρνουν – πολλές από αυτές διοχετεύονται από ρωσικά τρολ, σύμφωνα με τις βρετανικές μυστικές υπηρεσίες. Οι Βρετανοί επιμένουν ότι στην επίθεση χρησιμοποιήθηκε ο νευροτοξικός παράγοντας της ομάδας Νόβιτσοκ, ο οποίος αναπτύχθηκε από τον σοβιετικό στρατό τις δεκαετίες του 1970 και του 1980. Ο Οργανισμός για την Απαγόρευση των Χημικών Οπλων (ΟΑΧΟ) επιβεβαίωσε τον βρετανικό ισχυρισμό ως προς τον τύπο της ουσίας που ανιχνεύθηκε, χωρίς όμως να κατονομάσει τη Ρωσία ως χώρα προέλευσης του δηλητηρίου. Στον αντίποδα, ο ρώσος υπουργός Εξωτερικών Σεργκέι Λαβρόφ επικαλέστηκε αναλύσεις από εργαστήριο της Ελβετίας που χρησιμοποίησε ο ΟΑΧΟ, σύμφωνα με τις οποίες οι Σκριπάλ δεν δηλητηριάστηκαν με Νόβιτσοκ αλλά με τον νευροτοξικό παράγοντα ΒΖ που παράγεται στη Βρετανία και στις ΗΠΑ – ισχυρισμός που απορρίφθηκε από τον επικεφαλής του ΟΑΧΟ. Επιπλέον, η Μόσχα ισχυρίζεται ότι οι Βρετανοί προκάλεσαν τεχνητό κώμα στους Σκριπάλ για να συλλέξουν βιολογικό υλικό και να «χειραγωγήσουν» την κατάσταση της υγείας τους.
Το πινγκ – πονγκ κατηγοριών συνεχίστηκε με τον σύμβουλο Εθνικής Ασφαλείας της Βρετανίας σερ Μαρκ Σέντγουιλ να υποστηρίζει ότι οι ρωσικές υπηρεσίες πληροφοριών παρακολουθούσαν τα e-mail της Γιούλια Σκριπάλ από το 2013 και ότι η Μόσχα είχε πειραματιστεί σε μεθόδους δολοφονίας με νευροτοξικές ουσίες. Την Τετάρτη, στη συνεδρίαση του Συμβουλίου Ασφαλείας του ΟΗΕ, ο ρώσος πρεσβευτής κατηγόρησε το Λονδίνο για «ψέματα και απόκρυψη πληροφοριών», ενώ η βρετανίδα ομόλογός του έκανε λόγο για «σκόπιμη σύγχυση» που προκαλεί η Μόσχα.
Μία ημέρα νωρίτερα, οι βρετανικές Αρχές ανακοίνωσαν ότι ο νευροτοξικός παράγοντας που χρησιμοποιήθηκε στην επίθεση ήταν υγρής – και όχι αέριας – μορφής και εξαπλώθηκε «σαν μελάνι» στα δάχτυλα των θυμάτων. Εκτιμάται ότι η ουσία είχε επαλειφθεί στο πόμολο της πόρτας του σπιτιού του Σκριπάλ. Ακόμη οκτώ σημεία στο Σόλσμπερι εικάζεται ότι έχουν μολυνθεί από την ουσία, συμπεριλαμβανομένου ενός εστιατορίου που επισκέφθηκαν πατέρας και κόρη. Το Νόβιτσοκ δεν εξατμίζεται ούτε εξασθενεί με την πάροδο του χρόνου, συνεπώς απαιτείται σχολαστικός καθαρισμός με καυστικές χημικές ουσίες για να εξαλειφθεί. Περίπου 200 εξειδικευμένα στελέχη των ενόπλων δυνάμεων μετέχουν σε μια τεράστια επιχείρηση απολύμανσης, η οποία θα διαρκέσει αρκετούς μήνες – ίσως μέχρι τα Χριστούγεννα – και θα κοστίσει εκατομμύρια στερλίνες.
Ο 66χρονος Σκριπάλ αναρρώνει αργά αλλά σταθερά και αναμένεται να βγει από το νοσοκομείο το προσεχές διάστημα. Η κόρη του έχει ήδη πάρει εξιτήριο. Η Μόσχα επιχείρησε να την προσεγγίσει, αλλά εκείνη «επί του παρόντος» απέρριψε τη βοήθεια, όπως έγινε γνωστό σε δήλωσή της που εκδόθηκε από τη Σκότλαντ Γιαρντ. Η ρωσική πρεσβεία ανακοίνωσε ότι αμφιβάλλει πως η δήλωση «ανήκει πραγματικά στη Γιούλια». Η 33χρονη έχει μεταφερθεί σε μυστική τοποθεσία – κατά πληροφορίες, σε στρατιωτική βάση – και βρίσκεται υπό την προστασία των μυστικών υπηρεσιών. Δημοσιεύματα που αναφέρουν ότι η ίδια και ο πατέρας της θα αλλάξουν όνομα, θα παραλάβουν νέα διαβατήρια και θα μεταβούν στις ΗΠΑ σε μια επιχείρηση καθοδηγούμενη από τη CIA δεν έχουν επιβεβαιωθεί.