Ο Μανόλο Χιμένεθ (φωτογραφία) πριν από τα Χριστούγεννα κρούει τον κώδωνα του κινδύνου: «Πραγματικά είμαστε στα όριά μας. Χρειαζόμαστε διακοπές. Είναι 14 παίκτες που παίζουν συνεχώς, με τη βοήθεια νεαρών παικτών που θα είναι το μέλλον της. Δεν είναι όμως έτοιμοι να υπερασπιστούν την πρώτη θέση ή ένα ευρωπαϊκό ματς». Στην ίδια συνέντευξη, εξηγεί ότι έχασε δύο εξτρέμ, τον Πατίτο και τον Τρίστασον. Τελικά, διαψεύσθηκε πανηγυρικά. Μπορεί το πρωτάθλημα να κρίθηκε στα χαρτιά. Μπορεί ο τίτλος να πήγε μπρος – πίσω, στο πεντάλεπτο που Κομίνης – Ποντίκης παίζανε κορόνα – γράμματα, έγκυρο – άκυρο το γκολ του Βαρέλα, αλλά οι ποδοσφαιριστές της ΑΕΚ την υπερασπίστηκαν την πρώτη θέση και με το παραπάνω. Ο ΠΑΟΚ θα έχει να λέει ότι αυτό το πρωτάθλημα του το πήρανε. Ο Ολυμπιακός για δύο μέτρα και δύο σταθμά. Η ΑΕΚ θα ρωτάει «ποιος ήταν καλύτερος από μένα» και δεν θα παίρνει απάντηση.
Καμένη γη
Να το ξαναπώ για μία ακόμα φορά: Για να πάρει ένα πρωτάθλημα ο Παναθηναϊκός, χρεοκόπησε. Για να ρίξει τον Ολυμπιακό από την κορυφή, έφερε δίπλα στον Καραγκούνη, Ζιλμπέρτο, Σισέ, Κατσουράνη και Λέτο. Η ΑΕΚ φέτος θα βγάλει και κέρδη. Ξεκινώντας η σεζόν, η χρηματιστηριακή αξία του ρόστερ του Ολυμπιακού βάσει transfermarkt ήταν στα 75,25 εκατομμύρια ευρώ. Του ΠΑΟΚ στα 55,55, του Παναθηναϊκού (μετά τις πωλήσεις Μπεργκ – Ζέκα) στα 37,15 και της ΑΕΚ στα 28,94. Το σλόγκαν λέει τα μπάτζετ δεν παίζουν ποδόσφαιρο. Μία από τις λίγες φορές που επιβεβαιώθηκε σε βάθος χρόνου πρωταθλήματος κι όχι σε ματς νοκάουτ, είναι φέτος με την ΑΕΚ. Κι αυτό είναι έργο Μανόλο Χιμένεθ. Στις 22 Ιανουαρίου πέρυσι ξεκίνησε η δεύτερη περιπέτεια του ανδαλουσιανού τεχνικού στην ΑΕΚ. Παραλαμβάνοντας καμένη γη από τους Κετσπάγια – Μοράις και την ομάδα στην 6η θέση. Υστερα από δεκατέσσερις μήνες, την έχει σχεδόν πρωταθλήτρια και με μία (ανώδυνη) ήττα στη Λάρισα στα τελευταία 30 παιχνίδια.
Εργο προπονητή
Η ΑΕΚ ξεπέρασε τις δυνατότητές της σε Ελλάδα και Ευρώπη κι αυτό είναι έργο του προπονητή. Ποιες ήταν οι σημαντικές προσθήκες σε σχέση με την ομάδα που παρέλαβε ο Χιμένεθ, που δεν μπορούσε να κερδίσει κανέναν; Ο Λιβάγια κι ο Κονέ. Κι ο Λόπεζ αντί του Ντίντακ. Στην αρχή της σεζόν χάνει τις δύο από τις τρεις κολόνες της μεσαίας γραμμής. Τους δύο αρχηγούς Μάνταλο – Γιόχανσον. Τον Ιανουάριο του πήραν Μόραν – Μασούντ που και οι δύο μαζί έναν Μάνταλο δεν κάνουν και τον Χουλτ. Η δουλειά του προπονητή τα ξεπέρασε όλα. Ακόμα και τις εκκρεμότητες με τις ανανεώσεις των συμβολαίων βασικών ποδοσφαιριστών. Ο βασικός μέχρι τον Δεκέμβριο γκολκίπερ Ανέστης βρέθηκε στην εξέδρα επειδή αρνήθηκε να υπογράψει με τους όρους της διοίκησης. Ο Γιόχανσον ήταν ευθύς εξ αρχής φευγάτος, ο Τσιγκρίνσκι υπέγραψε πριν από δέκα μέρες, ενώ ο Λάζαρος (φωτογραφία) είναι ακόμα στον αέρα. Παρά ταύτα, η ομάδα δεν έχασε στο ελάχιστο τα κύρια χαρακτηριστικά της: το πάθος για τη νίκη και την άρνηση να αποδεχθεί την ήττα. Γύρισε τα δύο ντέρμπι με τον Ολυμπιακό, προηγήθηκε του ΠΑΟΚ ενώ έπαιζε με δέκα, ισοφάρισε τον Παναθηναϊκό στις καθυστερήσεις.
Σαν παπατζής
Ο Χιμένεθ πέρα από την ταυτότητα του μαχητή, που έδωσε στην ομάδα, βελτίωσε ποδοσφαιριστές σε ατομικό επίπεδο. Οπως αποδείχθηκε μετά τον παροπλισμό του Ανέστη, είχε τρεις ετοιμοπόλεμους γκολκίπερ. Μετά τον Μπακασέτα, άνοιξε η πόρτα της Εθνικής και για τον Μπακάκη (φωτογραφία). Εχοντας διαμορφώσει καλά αποδυτήρια κατάφερε να ξεπεράσει ανώδυνα και τις αναταράξεις από την ανταρσία Βράνιες. Εχει λεχθεί και είναι απόλυτα σωστό, ότι μερίδιο στην επιτυχία στον ομαδικό αθλητισμό έχουν όλοι. Μέχρι κι ο φροντιστής που κουβαλάει τα ρούχα. Το μεγαλύτερο μερίδιο γι" αυτή την ΑΕΚ ανήκει στον Χιμένεθ. Ο προπονητής είναι αυτός που κατάφερε και πήρε το 100% από το σύνολο σχεδόν των ποδοσφαιριστών του. Με τα λάθη του και τις αδυναμίες του, ο Χιμένεθ είναι αυτός που ξαναφέρνει στην κορυφή ύστερα από 24 χρόνια την ΑΕΚ. Αυτός που πριν από επτά χρόνια είχε φύγει σαν παπατζής. Το αν στον ΠΑΟΚ έβαλαν τα χέρια τους κι έβγαλαν τα μάτια τους και δύο φορές μάλιστα, είναι δικό τους θέμα και πρόβλημα.
Στο περίμενε
Να μην ξεχνάμε ότι ο Χιμένεθ (και οι ποδοσφαιριστές της ΑΕΚ) έβαλαν στα ταμεία της ΠΑΕ 9 εκατομμύρια ευρώ από την (αήττητη) πορεία της ομάδας στο Γιουρόπα. Οταν ο ΠΑΟΚ έμεινε έξω από τους 32. Με το συμβόλαιο του Λουτσέσκου να ανανεώνεται πανηγυρικά και τον Ανδαλουσιανό να είναι ακόμα στο περίμενε.