Την τελευταία πνοή του σε ηλικία 61 ετών άφησε την Τετάρτη σε νοσοκομείο του Λονδίνου ο Ρέι Ουίλκινς, όπως ανακοίνωσε η Ένωση Επαγγελματιών Ποδοσφαιριστών (PFA).

Ο παλαίμαχος αρχηγός της εθνικής Αγγλίας υπέστη έμφραγμα το Σάββατο και εισήχθη στο νοσοκομείο St George, όπου οι γιατροί τον έβαλαν σε τεχνητό κώμα.

«Με μεγάλη λύπη και βαριά καρδιά μάθαμε ότι ο πρώην μέσος της εθνικής Αγγλίας, Ρέι Ουίλκινς, απεβίωσε σε ηλικία 61 ετών», αναφέρει η PFA σε ανακοίνωσή της στο Twitter και προσθέτει: «Οι σκέψεις και τα συλλυπητήρια όλων στην PFA είναι μαζί με την οικογένεια και τους φίλους του».

Ο  Ουίλκινς γεννήθηκε στις 14 Σεπτεμβρίου 1956 και φόρεσε 84 φορές τη φανέλα της Εθνικής Αγγλίας το διάστημα 1976-1986. Μάλιστα, αγωνίστηκε με τα «τρία λιοντάρια» στην τελική φάση των Παγκοσμίων Κυπέλλων του 1982 και του 1986. Από τους κορυφαίους μέσους της εποχής του, αγωνίστηκε σε Τσέλσι, Μάντσεστερ Γιουνάιτεντ και Κουίνς Παρκ Ρέιντζερς, ενώ είχε θητεία και στο εξωτερικό με Μίλαν και Παρί Σεν Ζερμέν.

Σε μια προπονητική καριέρα 20 ετών ανέλαβε την τεχνική ηγεσία της ΚΠΡ, της Φούλαμ και της εθνικής ομάδας της Ιορδανίας, ενώ διετέλεσε βοηθός προπονητή σε δύο θητείες στην Τσέλσι. Ζούσε με την γυναίκα του, Τζάκι, τα δύο παιδιά τους και τα εγγόνια τους.

Η είδηση του θανάτου του Ρέι Oυίλκινς προκάλεσε θλίψη σε ολόκληρο τον ποδοσφαιρικό κόσμο. «Με μεγάλη μας θλίψη ανακοινώνουμε ότι ο Ρέιμοντ Κόλιν Γουίλκινς πέθανε το πρωί» αναφέρει η ανακοίνωση της οικογένειάς του στην ιστοσελίδα του St George"s και συνεχίζει: «Θέλουμε να ευχαριστήσουμε το προσωπικό του νοσοκομείου για την θαυμάσια δουλειά που παρείχε στον αγαπητό μας Ρέι. Θέλουμε επίσης να ευχαριστήσουμε όλο τον κόσμο για τα μηνύματα συμπαράστασης που λάβαμε, από τους φίλους του, τους συναδέλφους του και τον απλό κόσμο».

Και δεν ήταν λίγοι εκείνοι που έσπευσαν να τον αποχαιρετήσουν. «Όλοι όσοι συνεργάζονται με την Τσέλσι είναι συντετριμμένοι με το που έμαθαν τον θάνατο του πρώην ποδοσφαιριστή μας, του αρχηγού και του βοηθού προπονητή, Ρέι Γουίλκινς. Αναπαύσου εν ειρήνη, Ρέι, θα μας λείψεις πολύ» αναφέρει ο σύλλογος του δυτικού Λονδίνου στο Twitter.
Ο πρώην στράικερ της Εθνικής Αγγλίας, Γκάρι Λίνεκερ, έγραψε στο ίδιο μέσο ότι κανένας από τους συμπαίκτες δεν ήταν «τόσο πρόθυμος να βοηθήσει και να συμπαρασταθεί» όσο ο Γουίλκινς. «Βαθιά λυπημένος που έμαθα ότι πέθανε ο Ρέι» ανέφερε ο Λίνεκερ και συνέχισε: «Ενας θαυμάσιος ποδοσφαιριστής και ένας υπέροχος άνθρωπος. Ήταν τιμή μου που παίξαμε μαζί στην Αγγλία».

Η Μίλαν, στην οποία ο Γουίλκινς είχε πάνω από 70 συμμετοχές μεταξύ 1984-1987, θα τον τιμήσει μέσα στην ημέρα και συγκεκριμένα στο περιθώριο του ντέρμπι του Μιλάνου με την Ίντερ. «Αντίο Ρέι, θα μας λείψεις: απόψε θα δώσουμε μάχη όπως ακριβώς μας δίδαξες» αναφέρει το tweet των «ροσονέρι».

Ο άλλοτε κεντρικός αμυντικός της Μάντσεστερ Γιουνάιτεντ, Ρίο Φέντιναντ, επίσης εκδήλωσε τα συλλυπητήριά του και απέδωσε τα εύσημα στον άνθρωπο και ποδοσφαιριστή, Γουίλκινς: «Όσες φορές τον συνάντησα ήταν λιγομίλητος. Ένας πραγματικά αξιαγάπητος άνθρωπος» σχολίασε στο Twitter ο Φέντιναντ και πρόσθεσε: «Ήταν υπέροχος πασέρ και δάσκαλος του αθλήματος για όλα τα νεαρά παιδιά που τον παρακολουθούσαν».
Ζούσε με την γυναίκα του, Τζάκι, τα δύο παιδιά τους και τα εγγόνια τους.