Την ώρα που οι Λαυριώτες κατήγγγελαν «την εισβολή μπράβων στα αποδυτήριά μας, τις απειλές κατά του Χρήστου Σερέλη, τις βρισιές του Χρήστου Χριστοδούλου, την ατμόσφαιρα τρομοκρατίας και τα καφριλίκια», ο Ζήσης Σαρικόπουλος έπαιρνε υπό μάλης μια τούρτα με 28 κεράκια και έφευγε για να οργανώσει το πάρτι γενεθλίων του!
Οι οπαδοί του Πανιωνίου δεν γνώριζαν την ιδιαιτερότητα της ημέρας και γι" αυτό δεν φώναξαν «Ζήση γερά και χρόνια σου πολλά», αλλά ο «Big Z» απολάμβανε μια ντουμπλ φας ευτυχία. «Την ημέρα των γενεθλίων μου νικήσαμε επιτέλους σε ένα ματς που κρίθηκε στον πόντο και στις λεπτομέρειες. Μας χαμογέλασε μια φορά η τύχη» σχολιάζει ο διεθνής σέντερ και δεν έχει άδικο, καθόσον η καλή νεράιδα της Νέας Σμύρνης (ή «η αύρα του γηπέδου της οδού Αρτάκης», όπως είχε πει πριν από 13 χρόνια ο τότε προπονητής των Κυανερύθρων, Μέμος Ιωάννου, έπειτα από δύο άστοχα τρίποντα του Διαμαντίδη και του Λάκοβιτς) ξαπόστειλε το τελευταίο σουτ του Ζαμάλ Νίξον! Η νίκη επί του Λαυρίου με 72-71 ενέχει ιστορικό χαρακτήρα για τον Πανιώνιο, ο οποίος για πρώτη φορά έπειτα από έξι μήνες και 20 αγώνες φιγουράρει πάνω από τις δύο θέσεις που οδηγούν στην Α2. «Θα βγάλω φωτογραφία τη βαθμολογία και θα την κορνιζάρω» αστειεύεται ο Σαρικόπουλος, που έβαλε το κερασάκι στην τούρτα των γενεθλίων του με 16 πόντους και πέντε ριμπάουντ σε μόλις 14 λεπτά συμμετοχής!
«Ναι, ήμουν πολύ… οικονομικός στο παιχνίδι μου και αυτό οφείλεται στο γεγονός ότι σημαδέψαμε τις αλλαγές στα σκριν και εκμεταλλεύθηκα τα mismatches» εξηγεί. «Το Λαύριο σκοράρει 85 πόντους κατά μέσο όρο, αλλά καταφέραμε να τους κατεβάσουμε στους 71 και να πετύχουμε αυτό που λαχταρούσαμε. Είναι φανταστικό το συναίσθημα να βρίσκεσαι πάνω από τη γραμμή και πιστεύω ότι το αξίζουμε. Mας έτυχαν διάφορα προβλήματα από την αρχή και αργήσαμε να πάρουμε μπροστά, αλλά δεν τα παρατήσαμε και ενώ όλοι μάς θεωρούσαν καταδικασμένους, έχουμε βελτιώσει αισθητά την άμυνά μας, παίζουμε όλοι για όλους και ελπίζω ότι θα δικαιωθούμε».
Πέμπτη σερί νίκη
Το καλοκαίρι ο ύψους 2μ.13 σέντερ είχε συμφωνήσει με τον Αρη, αλλά απογοητεύθηκε από την κατάσταση και στις 20 Σεπτεμβρίου επανέκαμψε έπειτα από πέντε χρόνια στη Νέα Σμύρνη. «Γύρισα σε ένα γνωστό περιβάλλον για να έχω ρόλο και να ξαναβρώ τον εαυτό μου μετά από διάφορες ατυχίες και λανθασμένες επιλογές».
Και ενώ στη Νέα Σμύρνη γιόρταζε ο «Big Z», στην Πυλαία είχε την τιμητική του ο «Big D»: κόντρα στον Κόροιβο (92-63), στην αποκαλούμενη «Ημέρα ΠΑΟΚ, ημέρα μπάσκετ», με γενική τιμή εισιτηρίων ένα ευρώ, ο Δικέφαλος του Βορρά πέτυχε την πέμπτη απανωτή νίκη του με πυλώνα τον Νταρνέλ Τζάκσον.
Ο αμερικανός σέντερ σκόραρε 22 πόντους, υπερτριπλασίασε τον μέσο όρο του και όπως είπε ο Ηλίας Παπαθεοδώρου «προσφέρει την εμπειρία και την ικανότητά του και ευχαριστιέται το παιχνίδι», αλλά προϊούσης της νυκτός ο Τζάκσον έμελλε να βιώσει τη χαρμολύπη: τα ξημερώματα η κολεγιακή ομάδα του Κάνσας, με την οποία ο ίδιος είχε στεφθεί πρωταθλητής του NCAA το 2008, ηττήθηκε από τη Βιλανόβα με 95-79 και έμεινε εκτός τελικού στο Φάιναλ Φορ του Σαν Αντόνιο.