Η εκκλησία Σεντ-Ετιέν ντε Τρεμπ, στα περίχωρα της μεσαιωνικής πόλης Καρκασόν της Νοτιοδυτικής Γαλλίας, χωράει 350 ανθρώπους. Αλλά χθες αποδείχθηκε πολύ μικρή για να φιλοξενήσει όσους ήθελαν να αποτίσουν φόρο τιμής στα τέσσερα θύματα της τρομοκρατικής επίθεσης που σημειώθηκε δύο ημέρες νωρίτερα σε σουπερμάρκετ της Τρεμπ. Και κυρίως στον αντισυνταγματάρχη Αρνό Μπελτράμ, που με την προσφορά του να ανταλλαγεί με μια όμηρο συγκλόνισε τη Γαλλία.
«Δεν τον γνώριζα, αλλά ήρθα να αποθέσω ένα μπουκέτο λουλούδια στη μνήμη του», είπε συγκινημένη η Φαμπιέν έξω από την έδρα της Εθνικής Χωροφυλακής της Καρκασόν, όπου υπηρετούσε ο Μπελτράμ. Εκατοντάδες άνθρωποι έχουν κάνει τις τελευταίες ώρες το ίδιο. Η Γαλλία, που βρίσκεται σε μια διαρκή συζήτηση για τα εθνικά της σύμβολα, απέκτησε έναν ήρωα. Ο πρόεδρος Εμανουέλ Μακρόν ανήγγειλε ότι η χώρα του θα αποτίσει εθνικό φόρο τιμής στον άνθρωπο για τον οποίο, όπως είπε η μητέρα του, «η υπεράσπιση της πατρίδας και η υπεράσπιση των συνανθρώπων του αποτελούσαν τον λόγο της ύπαρξής του».
Ο Αρνό Μπελτράμ είχε ενταχθεί στις ειδικές δυνάμεις της Xωροφυλακής, γνωστές ως G.I.G.N, το 2003. Δύο χρόνια αργότερα στάλθηκε στο Ιράκ. Οταν επέστρεψε, υπηρέτησε στη Δημοκρατική Φρουρά που είναι εξουσιοδοτημένη με την ασφάλεια της προεδρίας. Τον περασμένο Αύγουστο, όμως, ζήτησε να μεταταχθεί από το Παρίσι στη Νότια Γαλλία για να είναι κοντά στη γυναίκα του, τη Μαριέλ, την οποία είχε γνωρίσει τρία χρόνια νωρίτερα. Και τον Δεκέμβριο συντόνισε μια άσκηση για την αντιμετώπιση τρομοκρατικής επίθεσης σε σουπερμάρκετ. «Πρέπει να προσπαθήσουμε να είμαστε όσο μπορούμε πιο κοντά στην πραγματικότητα», είχε πει στους δημοσιογράφους.
Οταν βρέθηκε λοιπόν την Παρασκευή το πρωί μπροστά στον μαροκινής καταγωγής τρομοκράτη Ραντουάν Λακντίμ, που είχε συλλάβει ομήρους σε σουπερμάρκετ, κράτησε την ψυχραιμία του. Και προσφέρθηκε να ανταλλαγεί με μια γυναίκα που ο τρομοκράτης χρησιμοποιούσε ως ανθρώπινη ασπίδα. Φωνάζοντας στα αραβικά «Ο Θεός είναι μεγάλος», ο Λακντίμ είχε εισβάλει στο κατάστημα στις 11.15 το πρωί και είχε ήδη δολοφονήσει δύο πελάτες. Νωρίτερα είχε πυροβολήσει τον οδηγό ενός αυτοκινήτου, είχε σκοτώσει έναν επιβάτη, είχε αρπάξει το αυτοκίνητο και είχε βάλει εναντίον μιας ομάδας αστυνομικών που τον καταδίωξαν.
Ο Μπελτράμ μπήκε στο κατάστημα άοπλος. Είχε όμως την ετοιμότητα να αφήσει το κινητό του τηλέφωνο ανοιχτό σε ένα τραπέζι, ώστε να ακούσουν οι συνάδελφοί του των ειδικών δυνάμεων όσα εκτυλίσσονταν. Εμεινε με τον 25χρονο τζιχαντιστή δύο ώρες. Και ξαφνικά, για άγνωστους λόγους, ο τρομοκράτης άρχισε να τον πυροβολεί, προκαλώντας την έφοδο των ειδικών δυνάμεων.
Ο 44χρονος Αρνό δέχθηκε πολλές σφαίρες, μια από τις οποίες στον λαιμό, και μεταφέρθηκε με ελικόπτερο στο νοσοκομείο. Τις τελευταίες του ώρες βρίσκονταν κοντά του η Μαριέλ και ο ιερέας που επρόκειτο να τους παντρέψει τον Ιούνιο. Το ζευγάρι είχε ήδη κάνει πολιτικό γάμο το 2016, αλλά ήθελε να παντρευτεί και στην εκκλησία. Ο πατέρας Ζαν-Μπατίστ κλήθηκε επειγόντως να τελέσει τον γάμο στο νοσοκομείο, αλλά ο  Μπελτράμ δεν είχε τις αισθήσεις του. Μπόρεσε έτσι μόνο να τον ευλογήσει.
«Νομίζω πως μόνο η πίστη του μπορεί να εξηγήσει την τρέλα της θυσίας του για την οποία τον θαυμάζουν σήμερα οι πάντες», έγραψε αργότερα ο ιερέας στο facebook. «Γνώριζε ότι η ζωή του μπορεί να άρχιζε να ανήκει στη Μαριέλ, ανήκε όμως επίσης στον Θεό, στη Γαλλία, στους αδελφούς του που διέτρεχαν θανάσιμο κίνδυνο».
Η μητέρα του Μπελτράμ είπε στο γαλλικό ραδιόφωνο πως όταν άκουσε ότι ένας χωροφύλακας είχε προσφερθεί να ανταλλαγεί με έναν όμηρο, ήξερε πως επρόκειτο για τον γιο της. «Πάντα έτσι ήταν. Μου έλεγε, μαμά, απλώς κάνω τη δουλειά μου». Αλλά και ο αδελφός του εξέφρασε τη βεβαιότητα ότι ο Αρνό ήξερε πως είχε λίγες πιθανότητες να ζήσει όταν μπήκε στο σουπερμάρκετ. «Είχε επίγνωση του τι έκανε. Δεν δίστασε ούτε λεπτό».
Την ευθύνη για την επίθεση, που μαζί με τον τρομοκράτη είχε συνολικά πέντε θύματα, ανέλαβε η οργάνωση Ισλαμικό Κράτος. Ηταν η τελευταία μιας σειράς τρομοκρατικών επιθέσεων μικρότερης κλίμακας που κρατούν τη χώρα σε επιφυλακή μετά τις επιθέσεις στο Παρίσι και τη Νίκαια το 2015 και το 2016. Η κυβέρνηση του Εμανουέλ Μακρόν είναι βέβαιο ότι θα δεχθεί τώρα πιέσεις για να υιοθετήσει μια πιο επιθετική στάση απέναντι στους χιλιάδες ανθρώπους που περιλαμβάνονται στις λίστες παρακολούθησης της αντιτρομοκρατικής υπηρεσίας. «Πότε η κυβέρνηση θα αντιληφθεί ότι βρισκόμαστε σε πόλεμο;» αναρωτήθηκε η ακροδεξιά ηγέτις Μαρίν Λεπέν, που ζητά την άμεση απέλαση όλων των υπόπτων για τρομοκρατία.
Προς το παρόν, πάντως, όλη η Γαλλία πενθεί για τον ήρωά της και τα άλλα θύματα της επίθεσης. Η μονάδα στην οποία υπηρετούσε ο Μπελτράμ πλημμύρισε με λουλούδια και μηνύματα, ενώ στο twitter γεννήθηκε το hashtag  #TousGendarmes (Είμαστε Ολοι Χωροφύλακες).  «Εσωσε ζωές, τίμησε τους συναδέλφους του και την πατρίδα του», δήλωσε ο πρόεδρος Μακρόν. «Η Γαλλία δεν θα ξεχάσει ποτέ τον ηρωισμό του, τη γενναιότητά του, τη θυσία του», έγραψε ο υπουργός Εσωτερικών Ζεράρ Κολόμπ στο τitter.
Κάθε ανθρώπινη ιστορία, όμως, έχει και τη σκοτεινή της πλευρά. Για κάθε ήρωα υπάρχει ένας διεστραμμένος. Ο Στεφάν Πουσιέ, πρώην υποψήφιος της Ανυπότακτης Γαλλίας του Ζαν-Λικ Μελανσόν, τέθηκε χθες υπό κράτηση για εγκωμιασμό τρομοκρατικών πράξεων. Σε αναρτήσεις του στο facebook και το twitter είχε εκδηλώσει τον ενθουσιασμό του για τον θάνατο του Μπελτράμ, λέγοντας ότι κάθε φορά που σκοτώνεται ένας χωροφύλακας θυμάται τον φίλο του Ρεμί Φρες, έναν νεαρό οικολόγο, που σκοτώθηκε το 2014 σε ανταλλαγή πυρών με την αστυνομία.