Το παλιό κλισέ έκανε λόγο για το περιβόητο ροζ φύλλο αγώνα, πάνω στο οποίο, ελέω χρώματος, οι Νεοσμυρνιοί και οι Λαρισαίοι θα μπορούσαν προχθές το βράδυ να ζωγραφίσουν ερωτοχτυπημένες καρδούλες!
Τους έτρωγε τα σωθικά η… καψούρα για τη νίκη που αμφότεροι καρτερούσαν όχι έναν μήνα, αλλά έναν χρόνο: από τις 16 Δεκεμβρίου του 2017, όταν οι μεν έκαναν σεφτέ ύστερα από οκτώ σερί ήττες (οι οποίες στην πραγματικότητα ήταν 23 με τις 15 της σεζόν 2014-15) νικώντας τα Τρίκαλα, οι δε είχαν επιβληθεί του Κορoίβου με 82-78.
Το Σάββατο ο Πανιώνιος ξανάβαλε τα καλά του και έκανε φύλλο και φτερό το Ρέθυμνο (96-64), με τον Βαγγέλη Ζιάγκο να παραφράζει ασμένως την κυνική δήλωση του Μπόζινταρ Μάλκοβιτς μετά τη συντριβή με 81-36 που είχε γνωρίσει η Λιμόζ από τη Ρεάλ Μαδρίτης στις 2 Φεβρουαρίου 1994. Ο Μπόζα είχε πει τότε πως «είναι καλύτερα να χάνεις μια φορά με σαράντα πόντους, παρά τέσσερις με δέκα» και ο προπονητής του Πανιωνίου συμφωνεί και επαυξάνει…
«Είναι καλύτερα να νικάς τρεις φορές με δέκα, παρά μία με τριάντα»!
Από την  ημέρα που πήρε τη σκυτάλη από τον Γιώργο Καλαφατάκη, ο πρώην προπονητής της ΑΕΚ παριστάνει εκών άκων τον μαθητευόμενο μάγο! «Νικάμε τόσο σπάνια, που όταν μας λένε συγχαρητήρια νιώθουμε σαν να έχουμε κατακτήσει το τρόπαιο της Ευρωλίγκας» σχολιάζει βάζοντας και μια μελωδική φιλοσοφική πινελιά, δανεισμένη από το τραγούδι της Νεοσμυρνιάς και φιλάθλου του Πανιωνίου Αλκηστης Πρωτοψάλτη…
«Αναζητούμε και τη σωτηρία στην κατηγορία και τη σωτηρία της ψυχής, που είναι πολύ μεγάλο πράγμα. Εχουμε φάει απανωτά χαστούκια, αλλά αντέχουμε και παλεύουμε λειτουργώντας με το ένστικτο της αυτοσυντήρησης. Μαλλιάζει η γλώσσα μου να λέω στα παιδιά ότι αγωνιζόμαστε για την αξιοπρέπειά μας και για το ειδικό βάρος της φανέλας, οπότε δεν δικαιούμαστε να κάνουμε εκπτώσεις στην καθημερινή δουλειά και στην προσπάθειά μας. Προπονούμαστε και παίζουμε σαν να είμαστε όχι τελευταίοι, αλλά δεύτεροι που θέλουν να πάρουν το πρωτάθλημα»!
Τι υπάρχει μετά τη δεύτερη νίκη; «Ο επόμενος τελικός» απαντά ο Ζιάγκος προαναγγέλλοντας τον αγώνα με τον Φάρο Λάρισας από τον οποίο στην πρεμιέρα του πρωταθλήματος ο Πανιώνιος είχε αρπάξει μια τριαντάρα σβουριχτή (98-68).
«Συνέχεια μαζί»
Ενώ οι Κυανέρυθροι «στραγγάλιζαν» το Ρέθυμνο, οι Θεσσαλοί έριχναν στο καναβάτσο τον βυθισμένο στο πένθος (για τον θάνατο του πατέρα του προπονητή του, Ηλία Παπαθεοδώρου) ΠΑΟΚ με εκκωφαντικό σκορ (101-89).
Με το που ακούστηκε η κόρνα της λήξης οι τέσσερις καμπαλέρος (Παπαμακάριος, Παπαντωνίου, Μαραγκός, Διαμαντάκος) την κοπάνησαν από τη Λάρισα παρέα με τις γυναίκες ή τις φιλενάδες τους με προορισμό το Ελατοχώρι Πιερίας όπου πέρασαν το διήμερο.
Εκεί μέσα στην παγωνιά, ο Νώντας Παπαντωνίου αισθανόταν τη θαλπωρή της σπουδαίας (πέμπτης) νίκης και της παρέας, που αποτελεί την κινητήριο δύναμη της ομάδας. «Οι σχέσεις που έχουμε οι παίκτες μεταξύ μας και με τον προπονητή μας Θανάση Σκουρτόπουλο μας κρατούν δυνατούς και όρθιους μέσα στην πίεση και στα προβλήματα. Είμαστε μαζί όλη μέρα και συχνά και τα βράδια είτε για φαγητό, είτε για να δούμε τα ματς της Ευρωλίγκας».
Το χιόνι στο Ελατοχώρι δεν έσβησε την εικόνα που συγκράτησε ο 28άχρονος γκαρντ από τον αγώνα με τον ΠΑΟΚ: «Η μεγάλη αγκαλιά μας στο κέντρο του γηπέδου και το χαρούμενο ξέσπασμά μας». Δεν σβήνει επίσης, επί προσωπικού, τον πόθο του να φορέσει τη φανέλα της Εθνικής, τώρα που έχει κιόλας τα… μέσα με τον Σκουρτόπουλο!